Vols, fraudes et poursuites judiciaires sur le plus grand marché NFT au monde

Chris Chapman possédait l’un des produits les plus précieux du monde de la cryptographie : une image numérique unique d’un singe aux cheveux hérissés vêtu d’une combinaison spatiale.

M. Chapman a acheté le jeton non fongible l’année dernière, alors qu’une série d’objets de collection numériques largement médiatisée appelée Bored Ape Yacht Club est devenue un phénomène. En décembre, il a mis en vente son Bored Ape sur OpenSea, le plus grand marché NFT, fixant le prix à environ 1 million de dollars. Deux mois plus tard, alors qu’il s’apprêtait à emmener ses filles au zoo, OpenSea lui envoya une notification : le singe avait été vendu pour environ 300 000 dollars.

Un escroc crypto a exploité une faille dans le système d’OpenSea pour acheter le singe pour bien moins que sa valeur, a déclaré M. Chapman, qui dirige une entreprise de construction au Texas. Le mois dernier, OpenSea lui a offert environ 30 000 dollars de compensation, a-t-il dit, qu’il a refusé dans l’espoir de négocier un paiement plus important.

L’entreprise a fait “beaucoup d’erreurs stupides et stupides”, a déclaré M. Chapman, 35 ans. “Ils ne savent pas vraiment ce qu’ils font.”

M. Chapman est l’un des nombreux passionnés de crypto qui ont soulevé des questions sur OpenSea, un site de type eBay où les gens peuvent parcourir des millions de NFT, acheter les images et mettre les leurs en vente. Au cours des 18 derniers mois, OpenSea est devenu le marché NFT dominant et l’une des start-ups cryptographiques les plus en vue. La société a levé plus de 400 millions de dollars auprès d’investisseurs, la valorisant à 13,3 milliards de dollars, et a recruté des dirigeants de géants de la technologie comme Meta et Lyft.

Mais à mesure qu’OpenSea s’est développé, il a eu du mal à prévenir le vol et la fraude. Le pépin qui a coûté à M. Chapman son singe a conduit à des mois de récriminations, obligeant la start-up à verser plus de 6 millions de dollars de paiements aux commerçants NFT.

Les clients se plaignent également qu’OpenSea tarde à bloquer la vente de NFT saisis par des pirates, qui peuvent réaliser un profit rapide en retournant les biens volés. Et l’art plagié a proliféré sur le site, scandalisant les artistes qui considéraient autrefois les NFT comme une bouée de sauvetage financière. La société fait face à au moins quatre poursuites judiciaires de la part de commerçants, et l’un de ses anciens dirigeants a été inculpé ce mois-ci pour des accusations liées à des délits d’initiés impliquant des NFT.

Les problèmes d’OpenSea s’accumulent au moment même où la demande de NFT se refroidit au milieu d’un effondrement des prix des crypto-monnaies. Les ventes de NFT ont chuté d’environ 90% depuis septembre, selon le tracker de données de l’industrie NonFungible. OpenSea est également confronté à la concurrence des nouveaux marchés construits par des sociétés de cryptographie établies comme Coinbase.

Les affrontements de l’entreprise avec les utilisateurs illustrent certaines des tensions centrales du web3, une vision utopique d’un Internet plus démocratique contrôlé par des gens ordinaires plutôt que par des entreprises technologiques géantes. Comme de nombreuses plates-formes cryptographiques, OpenSea ne collecte pas les noms de la plupart de ses clients et se présente comme une passerelle «libre-service» vers un marché peu réglementé. Mais les utilisateurs souhaitent de plus en plus que l’entreprise agisse davantage comme une entreprise traditionnelle en indemnisant les victimes de fraude et en réprimant le vol.

Dans trois entretiens, les dirigeants d’OpenSea ont reconnu l’ampleur des problèmes et ont déclaré que l’entreprise prenait des mesures pour améliorer la confiance et la sécurité. OpenSea, qui est basée à New York, a embauché plus de personnel de service à la clientèle, dans le but de répondre à toutes les plaintes dans les 24 heures. La société gèle les listes de NFT volés et dispose d’un nouveau processus de filtrage pour empêcher le contenu plagié de circuler sur la plate-forme.

“Comme toute entreprise technologique, il y a une période où vous rattrapez votre retard”, a déclaré Devin Finzer, 31 ans, directeur général d’OpenSea. “Vous essayez de faire tout ce que vous pouvez pour accueillir les tout nouveaux utilisateurs qui arrivent dans l’espace.”

OpenSea a été fondée il y a quatre ans et demi par M. Finzer, un diplômé de l’Université Brown dont la précédente start-up, une application de finances personnelles, a été vendue à la société de technologie financière Credit Karma, et Alex Atallah, un ancien ingénieur du logiciel société Palantir. Ils font désormais partie des cryptomilliardaires les plus riches du monde, selon Forbes.

Leur modèle économique est simple. OpenSea prend une réduction de 2,5% chaque fois qu’un NFT est vendu sur sa plate-forme. L’année dernière, les affaires ont grimpé en flèche alors que les NFT sont devenus une sensation culturelle et que la valeur du Bitcoin et d’autres crypto-monnaies a monté en flèche.

Pratiquement du jour au lendemain, OpenSea est passé d’une start-up obscure à l’un des intermédiaires les plus puissants de l’industrie de la cryptographie, ce qui a rapidement entraîné des problèmes.

“Il serait difficile pour n’importe quelle entreprise de pivoter et de s’adapter à ce genre d’augmentation si rapidement”, a déclaré Carrie Presley, qui a travaillé pour OpenSea pendant quelques mois l’année dernière. “C’était très chaotique.”

Étant donné qu’OpenSea perçoit des frais sur chaque vente NFT, certains utilisateurs affirment que l’entreprise a une incitation financière à ne pas réprimer la vente de biens volés. Cette année, Robert Armijo, un investisseur du Nevada, a poursuivi OpenSea pour ne pas avoir empêché un pirate qui avait volé plusieurs de ses NFT d’en vendre un sur la plateforme. (Les avocats d’OpenSea ont qualifié la plainte de “non partante” et ont déclaré que la société avait agi rapidement pour empêcher la vente des autres NFT volés.)

En février, Eli Shapira, un ancien cadre technologique, a cliqué sur un lien qui, selon lui, permettait à un pirate d’accéder au portefeuille numérique où il stocke ses NFT. Le voleur a vendu deux des NFT les plus précieux de M. Shapira sur OpenSea pour un total de plus de 100 000 $.

En quelques heures, M. Shapira a contacté OpenSea pour signaler le piratage. Mais l’entreprise n’a jamais agi, a-t-il dit. Depuis lors, il a utilisé des données publiques pour suivre le compte qui a saisi ses NFT et a vu le pirate vendre d’autres images sur OpenSea, peut-être à partir de plus de vols.

“Il est très facile pour ces pirates d’aller ouvrir un compte là-bas et d’échanger ou de vendre immédiatement tout ce qu’ils ont volé”, a déclaré M. Shapira. “Tous ces gars doivent renforcer la sécurité.”

Le mois dernier, après que le New York Times a interrogé OpenSea sur l’affaire, la société a répondu à M. Shapira et a gelé toute vente future des NFT volés.

Anne Fauvre-Willis, qui supervise les efforts de support client d’OpenSea, a déclaré que la société s’était efforcée d’améliorer les temps de réponse lorsque les utilisateurs signalaient des vols.

“Il est important d’être plus rapide”, a-t-elle déclaré. “C’est quelque chose dans lequel nous investissons aujourd’hui et nous continuerons à investir énormément à l’avenir.”

OpenSea a également connu une vague de plagiat, car les vendeurs convertissent les œuvres d’art traditionnelles en NFT, puis répertorient les images à vendre sans indemniser le créateur d’origine.

DeviantArt, un collectif d’artistes appartenant à la société de développement Web Wix, exécute un logiciel qui analyse chaque jour des millions de NFT pour détecter les images plagiées à partir du travail de ses artistes. Le programme a identifié plus de 290 000 cas de plagiat sur OpenSea et d’autres marchés NFT.

“Il n’y a presque aucun type de responsabilité”, a déclaré Liat Karpel Gurwicz, directeur du marketing de DeviantArt.

OpenSea propose un outil qui permet aux utilisateurs de créer des NFT en quelques clics, en convertissant des images régulières en éléments uniques dont l’authenticité est enregistrée sur un registre public appelé blockchain. En janvier, la société a annoncé qu’elle limiterait le nombre de NFT que les utilisateurs pourraient effectuer avec l’outil. Mais après une réaction violente des fans de NFT, OpenSea renversé bien sûr et a déclaré dans un tweet que cela éliminerait le plafond, même si bon nombre des nouvelles créations s’étaient avérées être “des œuvres plagiées, de fausses collections et du spam”.

“Ils ont abâtardi le concept de ce que les NFT étaient censés être”, a déclaré Aja Trier, une artiste du Texas dont le travail a été copié et vendu sur OpenSea. “Cela dilue le marché pour mon travail.”

En mai, OpenSea a annoncé qu’elle utilisait la technologie de reconnaissance d’images pour lutter contre le plagiat. Mais le service de numérisation compare uniquement les images nouvellement téléchargées avec d’autres NFT répertoriés sur OpenSea, ce qui rend peu probable la détection d’œuvres d’art plagiées à partir d’autres sites Web.

Shiva Rajaraman, ancien vice-président de Meta et Spotify qui travaille dans l’équipe produit d’OpenSea, a déclaré que la société espérait étendre son filet anti-plagiat. “Nous travaillerons sur des partenariats avec d’autres personnes pour obtenir ce travail original”, a-t-il déclaré.

M. Chapman, un ancien joueur de basket-ball universitaire, a commencé à expérimenter la crypto l’année dernière. Il a acheté un Bored Ape pour quelques centaines de dollars, et l’a ensuite échangé contre le singe en tenue d’astronaute parce qu’il évoquait l’histoire de l’ère spatiale de Houston, sa ville natale. Il a commencé à porter un sweat-shirt Bored Ape et sa belle-mère lui a acheté une bouteille d’eau de marque Ape.

En septembre, M. Chapman a inscrit son singe de l’espace sur OpenSea, fixant le prix à 90 Ether. Trois mois plus tard, il a augmenté le prix à 269 Ether, soit environ 1,1 million de dollars, conformément à la valeur montante en flèche des autres NFT Bored Ape. Il prévoyait de vendre le NFT suffisamment pour qu’il puisse immédiatement acheter un autre singe de l’espace moins précieux et empocher les bénéfices du commerce.

En février, le singe s’est vendu pour la liste originale de 90 Ether, soit environ 300 000 $. Les commerçants avertis avaient exploité un problème qui leur permettait d’activer des listes de ventes obsolètes sur OpenSea.

Le 18 février, M. Finzer a annoncé qu’OpenSea avait mis à jour sa technologie pour empêcher les voleurs de réactiver les anciennes listes. L’entreprise a remboursé certaines victimes, leur demandant de signer des accords de non-divulgation en échange de paiements.

M. Chapman a déclaré qu’OpenSea lui avait initialement offert un remboursement de seulement 2,5% des frais qu’il avait reçus lors de la vente de son space ape. Le mois dernier, a-t-il dit, OpenSea a augmenté son offre à 15 Ether, soit un peu moins de 30 000 $ aux prix d’aujourd’hui, après que son avocat a écrit à la société. OpenSea a refusé de commenter son cas.

M. Chapman attend un remboursement plus important. En tant que propriétaire d’un Bored Ape NFT, il aurait eu droit à une part importante d’ApeCoin, une crypto-monnaie qui a été lancée en mars. Les propriétaires d’Ape NFT ont chacun reçu un morceau de pièces d’une valeur de plus de 100 000 $ à l’époque.

Parce qu’il avait perdu son singe, M. Chapman a raté sa manne anticipée d’ApeCoin, qu’il avait prévu d’utiliser pour acheter une maison près de la famille de sa femme à l’extérieur du centre-ville de Houston.

“Je pourrais avoir l’ApeCoin en ce moment et avoir un acompte pour ma maison”, a-t-il déclaré. “Tout est parti.”

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