Viola Davis et Samuel L. Jackson dans “First Lady”, “Ptolemy Grey”

Samuel L. Jackson et Viola Davis sont tous deux des vétérans de la scène théâtrale new-yorkaise et saisissent l’opportunité de creuser dans leurs expériences partagées avant d’aborder leur dernier travail à la télévision. Sur Apple TV+, Jackson tient le rôle principal dans “Les derniers jours de Ptolemy Grey”, une adaptation du roman de Walter Mosley sur un aîné aux prises avec la démence. Et sur Showtime, Davis joue Michelle Obama dans l’anthologie dramatique “The First Lady”.

SAMUEL L. JACKSON : Que pensez-vous de rouler dans la ville, de vous voir sur ces grands vieux panneaux publicitaires ? Comment c’est?

VIOLA DAVIS : Je ne vois pas ça comme moi. Je le vois comme autre chose. Michelle Obama, l’autre Viola Davis. Je n’épouse pas les deux parce que sinon c’est trop difficile.

JACKSON : Quelle a été la première fois que vous vous êtes vu sur un grand vieux panneau d’affichage et que c’était OK de vous voir?

DAVIS : C’était OK de me voir quand je faisais la pièce. Parce que c’est différent quand tu joues la pièce. C’était excitant de se voir en dehors du théâtre.

JACKSON : Quand étiez-vous à Juilliard ?

DAVIS : J’étais à Juilliard de 1989 à 1993.

JACKSON : J’étais sur le point de quitter New York à ce moment-là. Je pense que “Jungle Fever” m’a fait sortir de New York. La première fois que je me souviens de t’avoir vu, tu jouais ce méchant flic dans “Law & Order”.

DAVIS : J’ai adoré ce rôle. J’ai joué un tueur en série. Personne d’autre dans ma famille n’a aimé ce rôle. Mais j’ai adoré.

JACKSON : Nous sommes tous passés par une phase “Law & Order” parce qu’à l’époque où je faisais mes trucs, c’était l’une des deux émissions tournées à New York. Uniquement “Law & Order” et “The Cosby Show”.

DAVIS : Quand vous faisiez toutes les pièces – Henry Street, Negro Ensemble – en quelles années étaient-elles ?

JACKSON : Nous avons déménagé à New York la nuit d’Halloween en 1976. Nous sommes allés d’Atlanta à New York, en voiture, dans ce défilé d’Halloween dans le Village. LaTanya [Richardson Jackson] et j’ai tous les deux fait notre première pièce à New York à Henry Street.

DAVIS : Quand j’ai eu ma première pièce au Public Theatre qui gagnait 250 $ par semaine, je me disais : « C’est fini, j’ai réussi. J’allais toujours de boulot en boulot. Je n’ai jamais pensé “je veux être célèbre”. La notoriété n’était qu’un débordement de l’œuvre. Maintenant, vous avez tellement d’acteurs qui sont si intentionnels quant à l’endroit où ils veulent se retrouver.

JACKSON : Les gens se sont présentés pour être célèbres.

DAVIS : Je n’ai pas vraiment de critique à faire là-dessus. Je ne veux pas être vicieux.

JACKSON : Ce n’est pas une critique.

DAVIS : Ce n’est pas. C’est un constat.

JACKSON : Et au fur et à mesure que vous faites le travail, si vous devenez un véritable acteur, tout cela devient… le fond de votre esprit.

DAVIS : Exactement.

Alexi Lubomirski pour Variété

JACKSON : Nous n’auditionnions pas pour des trucs comme ça à New York de toute façon. J’étais à New York, et de temps en temps un film passait. Je me souviens quand j’ai eu “Ragtime” en 1980. C’était la première fois que j’allais à Londres pour tourner et être sur place. J’ai pensé: “C’est sur le point d’arriver.” Je suis revenu à New York. Je n’ai pas vu un autre film pendant 10 ans. Je l’ai perdu et j’ai commencé à me concentrer sur le travail, surtout après être devenu sobre. Le travail est devenu la chose.

DAVIS : Les gens me demandent tout le temps : « Viola, c’était dur ? Je dis ça avec le recul : j’ai pris le dur parce que je pensais que ça faisait juste partie du business. J’ai juste dit: “C’est quelque chose que je dois gérer.” Je n’obtenais pas ces rôles. Les gens ont toujours l’impression de confondre l’opportunité avec le talent.

JACKSON : Ouais.

DAVIS : Ils disent toujours : « Viola, tu ne joues pas les rôles principaux romantiques. J’ai dit: “Écoutez, je jouerais le rôle principal romantique si j’avais le rôle principal romantique.” Mais je ne l’ai pas fait, alors j’ai fait avec ce que j’avais.

JACKSON : LaTanya dirait: “Pourquoi acceptez-vous ce boulot de merde?” C’est comme, “Eh bien, c’est deux jours sur un film, et cette personne va être un grand réalisateur un jour”, et parfois ça marche.

DAVIS : Je suis toujours intéressé par les acteurs qui ne sont pas humbles car pour moi c’est un métier très humble. En fait, vous ne savez même pas si vous allez échouer ou si vous allez réussir.

JACKSON : Comment cela vous aide-t-il ou vous amène-t-il à devenir Michelle Obama – ce que vous avez dû faire pour dépeindre quelqu’un qui est vivant et qui vous regardera ?

DAVIS : En plus de prendre un bon shot de vodka… Voici le truc. C’est très difficile de jouer une personne réelle, surtout quelqu’un qui a occupé la Maison Blanche. Il y a un linceul de protection de la responsabilité, et en tant qu’acteur, c’est un cauchemar. Lorsque vous entrez dans n’importe quel personnage, vous devez être armé d’autant d’informations que possible. Pas seulement où êtes-vous allé à l’école, que buvez-vous ? Aimez-vous votre mari? Vous disputez-vous avec votre mari ? Vous battez-vous avec vos enfants ? Vous devez le remplir pour un public qui ne veut rien voir gâcher l’image. Et c’est exactement l’antithèse de ce que nous faisons. Nous avons besoin du bordel. C’est ce qui nous rend humains. Je pense que la seule chose dont vous devez vraiment être armé, en tant qu’acteur, c’est le courage. Lorsque vous jouez un personnage et que vous ne voyez pas toutes les lacunes être comblées, vous devez le combler avec ce que vous avez vu dans le passé d’autres personnes – ce que je sais être une femme noire – avec Michelle Obama, et vous devez être assez audacieux pour y aller.

JACKSON : Comment éloignez-vous vos idées préconçues ? Parce que tout le monde a une idée différente de qui est Michelle et de qui ils voulaient qu’elle soit.

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Alexi Lubomirski pour Variété

DAVIS : Vous êtes limité par la portée et la profondeur du script. Toujours ma bête noire, numéro un. Limité par le script. Si ce n’est pas là, vous devez le remplir, et parfois c’est presque impossible. Deuxièmement, ce n’est pas mon travail de vous donner une image de quelqu’un que vous voulez voir. J’ai besoin de l’écrivain, j’ai besoin du réalisateur, et puis, enfin, j’ai besoin du public. C’est mon travail de vous faire ressentir ces moments que vous avez en privé. Ils peuvent vous faire tortiller, mais si vous le reconnaissez, alors j’ai fait mon travail. Lorsque vous faisiez “Ptolemy Grey”, je suis sûr que c’était votre processus.

JACKSON : Je vis avec ce livre depuis 12 ans environ. Je l’ai lu une fois par an parce que j’ai continué à essayer d’inciter les gens à le faire. Au moment où j’ai eu l’occasion de le représenter, j’avais une idée très solide de qui il était. J’avais cette liberté d’aller là-bas et de faire de Ptolémée ce que je voulais que Ptolémée soit. Je savais à quel point le premier épisode serait inconfortable. Mais je n’allais pas m’enfuir et essayer de rendre les choses faciles. J’ai joué des personnages que je sais que les gens ne sont pas censés aimer, et j’ai apprécié, comme Stephen dans “Django [Unchained].” C’est mon boulot, de vous mettre mal à l’aise. Les gens vont, “Mon Dieu.” Et c’est satisfaisant pour nous.

DAVIS : Oui. Très.

JACKSON : Je n’ai jamais été à l’aise de te voir en tant qu’Annalise, mais c’est ainsi. Quand vous faites une série comme « How to Get Away With Murder », saviez-vous, la première saison, où vous alliez jusqu’à la fin ?

DAVIS : Non. C’est un énorme défi. Ma grande chose est que vous ne serez pas toujours mis dans une situation parfaite en tant qu’acteur. Vous allez monter sur le plateau, et tout d’un coup, on vous donne une scène, c’est comme : « Cette scène change tout. Elle tue une autre personne ? Pourquoi?” Ensuite, vous devez lui donner un sens. Pour moi, avec Annalise, j’ai eu une opportunité, surtout en tant que femme noire à la peau foncée, âgée de 47 ans. Elle est sexualisée; elle est sociopathe. Cela m’a donné un vaisseau pour être une femme imprévisible et désordonnée. Et je trouve que quand, par exemple, si vous voyez une femme blanche à l’écran, vous pourriez dire : « Elle ressemble à ma mère. Beaucoup de chefs de studio diraient : « Elle pourrait ressembler à ma sœur, ma tante, la femme que je voulais épouser. Vous voyez les possibilités. Ce n’était pas moi dans ma carrière. Mes possibilités étaient les accros au crack, les mères qui étaient dans des situations difficiles en regardant leurs fils mourir, l’avocat ambigu ou le juge. Et j’étais heureux de les avoir – ne vous méprenez pas. J’en ai profité au maximum. Mais c’était la première occasion que j’avais de jouer une femme. Et c’était au milieu d’un mélodrame. Nous pouvons admettre que beaucoup de situations étaient fantastiques, mais c’était quand même mon opportunité de sortir avec audace et de faire des choix qui pourraient surprendre les gens et faire en sorte que les gens me voient vraiment comme une femme.

JACKSON : C’est comme ça que j’ai vu Annalise.

Variété “Actors on Actors” présenté par Apple TV+.

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