Papaya King, un pionnier des hot-dogs dans l’Upper East Side, fait face à une fin possible

L’avenir de Papaya King, un pilier de l’Upper East Side crédité d’avoir popularisé l’association par excellence de New York de hot-dogs et de jus de fruits tropicaux, est incertain alors que son bâtiment est sur le point d’être rasé.

Extell Development, qui a acheté l’année dernière le terrain où se trouve Papaya King pour 21 millions de dollars, a déposé des plans auprès de la ville le 28 juin pour démolir le bâtiment commercial d’un étage. Le promoteur est connu pour ses immeubles d’appartements de luxe, notamment Central Park Tower sur Billionaires ‘Row à Midtown.

On ne sait pas quand une démolition pourrait avoir lieu, ou quand le restaurant pourrait devoir quitter l’espace, au coin de la 86e rue Est et de la Troisième Avenue. Ni Extell ni les personnes qui dirigent actuellement le restaurant ne feraient de commentaire.

La démolition proposée, rapportée par Patch, a été une mauvaise surprise la semaine dernière pour les employés et les clients de Papaya King.

“Quand j’ai envie d’avoir quelque chose de vraiment délicieux, quelque chose pour me soutenir, je viens ici”, a déclaré Joan Roth, 80 ans, qui vit dans le quartier de Yorkville du restaurant et en est la cliente depuis 57 ans. “Tu vas dans un endroit pendant toutes ces années, et tu t’y attaches.”

Le fondateur de Papaya King, Gus Poulos, un immigrant grec, a commencé dans les années 1930 avec un stand de jus de Brooklyn appelé Hawaiian Tropical Drinks. Lors de vacances en Floride, il avait goûté pour la première fois des jus de fruits tropicaux et avait entrepris de les présenter aux gens du nord.

À la fin des années 1940, il ouvre Papaya King dans l’Upper East Side et, quelques années plus tard, ajoute des hot-dogs, officialisant le mariage des saucisses de Francfort et des jus de fruits qui deviendra un incontournable de New York. Lui et l’ami propriétaire du fournisseur de hot-dogs de Papaya King, Marathon Enterprises, ont créé une recette exclusive pour le restaurant.

Le menu décalé du restaurant a inspiré de nombreux imitateurs locaux aux noms similaires, notamment Gray’s Papaya, Papaya Heaven, Papaya Paradise et Papaya Place. Papaya King a même été salué dans un épisode de “Seinfeld”.

Dans les années 1970, le restaurant a mené ce que le New York Times a appelé une «guerre des prix des hot-dogs» avec Nathan’s Famous hot-dogs, une institution de Coney Island, après que Nathan’s a ouvert un emplacement à côté de Papaya King. Les deux entreprises ont continué à baisser leurs prix et Nathan a finalement fermé.

“Et nous avons gagné”, a déclaré Peter Poulos, 83 ans, le fils de M. Poulos, qui a ensuite repris l’entreprise. Au début des années 2000, dit-il, il l’a vendu à un nouveau propriétaire qu’il n’a pas identifié. Les relations entre Extell, l’ancien propriétaire du restaurant et le propriétaire sont liées par un litige depuis mai 2020.

John Pierse, 73 ans, de Yorkville, est allé à Papaya King depuis qu’il était enfant. Il s’est toujours contenté de la même commande : un hot-dog ordinaire (plus tard, deux hot-dogs) et la plus grande portion de jus de papaye du restaurant.

Papaya King est une «pierre de touche pour les gens de ce quartier», a déclaré M. Pierse. Il se souvient des affiches risquées d’une vache extatique mangeant de la papaye et de sa fascination d’enfance pour la machine qui pressait du jus d’orange frais. Des années plus tard, il initie ses propres enfants au restaurant, tout comme ses parents l’ont initié des décennies plus tôt.

“C’est juste quelque chose qui a toujours été là”, a déclaré M. Pierse, ajoutant qu’il était bouleversé lorsqu’il a entendu parler de la démolition. “Vous venez de vous réconforter du fait que Papaya King était là.”

Louis Nieves, 60 ans, et sa fiancée, Ginette Velez, 58 ans, qui vivaient autrefois dans le Bronx mais sont maintenant à Orlando, en Floride, ont rendu visite à Papaya King lors d’un voyage du 4 juillet à New York. Ils se souviennent d’avoir voyagé dans l’Upper East Side pour regarder des films, commander du jus de papaye et un hot-dog, puis monter dans un train express pour rentrer chez eux.

“C’est la fin d’une époque”, a déclaré Mme Velez.

Ce n’est pas la première fois que Papaya King est menacé d’extinction. M. Poulos a rappelé que l’ancien propriétaire avait tenté en vain d’obtenir l’autorisation de la ville pour remplacer l’immeuble par un gratte-ciel au début des années 2000.

“C’est trop précieux d’un coin pour en faire un bâtiment à un étage”, a-t-il déclaré. « C’est comme tout le reste. Tout doit finir par s’arrêter. »

Sheelagh Mc Neill contribué à la recherche.

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