L’étrange histoire des toilettes des stations-service immaculées

En fait, les publicités des stations-service des géants pétroliers au début et au milieu du XXe siècle assuraient aux voyageurs que leurs salles de bains étaient aussi propres que celles des maisons des conducteurs.

Texaco, Gulf, Shell, Sunoco, Esso, Phillips et d’autres entreprises ont placardé des panneaux d’affichage sur les routes, diffusé des publicités en couleur dans des magazines nationaux et créé des slogans accrocheurs tels que “Registered Rest Rooms” et “Clean Restroom Crusade” pour mettre en valeur leurs installations. Les entreprises se sont battues pour surpasser les salles de bains les unes des autres, certaines entreprises envoyant même des équipes “White Patrol” et “Highway Hostess” pour les inspecter et les certifier.

Les entreprises ont essayé de faire en sorte que leurs salles de bains se sentent plus comme chez elles en réponse au nombre croissant de femmes qui conduisaient et voyageaient à travers le pays. En 1928, les femmes achetaient la moitié du carburant des stations-service cette année-là, selon un journal de l’industrie.

Les compagnies pétrolières pensaient que ce seraient les femmes qui décideraient où s’arrêter avec leur famille, même si elles ne conduisaient pas, a déclaré Susan Spellman, historienne à l’Université de Miami, qui a rédigé sa thèse sur l’influence des femmes sur le développement des stations-service.

“Elle se souviendra de la salle de repos sale et évitera la station lors de son prochain voyage”, a lu un article de 1938 dans le journal spécialisé National Petroleum News avec le titre “Les femmes évitent les stations sales”.

Dans le même temps, les efforts des entreprises ont exclu les femmes et les hommes noirs, qui n’avaient pas le droit d’utiliser ces toilettes dans le Sud ségrégué et n’étaient pas une priorité pour ces entreprises du Nord jusqu’aux années 1950 et 1960.
Le développement du réseau routier inter-États et l’essor du libre-service ont marqué la fin de l’âge d’or des toilettes propres dans les stations-service.

Appel aux femmes

Au tournant du XXe siècle, les automobilistes se rendaient dans une forge, une quincaillerie ou une pharmacie pour acheter une boîte de conserve d’essence.

Mais l’adoption massive des voitures, le développement des routes et l’introduction de la pompe à essence manuelle vers 1910 ont conduit à une prolifération de stations-service en bordure de rue.

En 1920, il y avait 15 000 stations-service aux États-Unis. Beaucoup de ces stations, cependant, étaient en mauvais état et leurs conceptions et services n’étaient qu’une réflexion après coup.

Alors que la concurrence pour les clients augmentait dans les années 1920 et 1930, les entreprises ont découvert qu’elles avaient besoin de moyens pour séparer leurs stations au-delà de la marque d’essence indiscernable qu’elles vendaient. Ils ont commencé à se concentrer sur le service et les commodités.

Ils ont cherché à attirer des clients en construisant des bâtiments accueillants de style cottage, en ajoutant des préposés de gare courtois en uniforme et en offrant une gamme de services et d’avantages tels que des vérifications d’huile et l’essuyage de pare-brise.

À l’époque, le public s’inquiète de la propagation des maladies vénériennes dans les établissements publics. “Les stations doivent être propres pour surmonter les craintes croissantes du public face à la syphilis”, a averti National Petroleum News en 1938.

De meilleures salles de bains étaient destinées à apaiser ces craintes, en particulier pour aider à attirer les femmes.

Une station-service sur la Merritt Parkway dans le Connecticut entre les années 1940 et 1950.  Les stations-service ont commencé à améliorer la conception des bâtiments et les services pour attirer les clients.

Les femmes ont toujours indiqué que des toilettes propres étaient leur priorité absolue pour fréquenter une station-service, selon des articles de revues spécialisées au cours de la période découverte par Spellman.

L’aménagement de la salle de bain respectait les normes de genre de l’époque. Contrairement à aujourd’hui, où tous les clients doivent généralement entrer dans une station-service pour utiliser la salle de bain, les toilettes pour femmes typiques de l’époque ont été construites à l’arrière du bâtiment ou sur le côté pour donner aux femmes plus d’intimité. La chambre des hommes, quant à elle, était située à l’intérieur près de la surface de vente.

Les rôles de genre à l’époque dictaient que les femmes étaient responsables de tout ce qui concernait la maison, y compris la salle de bain, a déclaré Spellman.

Une publicité pour les stations Texaco en 1954, faisant partie de la

Les entreprises croyaient que si une femme avait une bonne expérience dans l’une de leurs toilettes, elle dirait à ses amis que les toilettes étaient sans danger pour elles et leurs enfants.

À la fin des années 1920, les stations-service ont modifié leurs salles de bain pour répondre aux besoins des femmes, a déclaré Spellman. Les stations ont commencé à équiper les installations d’eau courante chaude et froide, de miroirs, de savon, de papier hygiénique, de salles d’eau, de tables de maquillage et de canapés.

“Patrouille blanche”

Les entreprises ont créé une multitude de campagnes dans des magazines nationaux et féminins, sur des panneaux d’affichage et à travers des panneaux affichés à l’extérieur des stations-service dans les années 1930 et 1940 pour illuminer leurs salles de bains propres.

Texaco a créé un programme “Registered Rest Room” en 1938 pour ses milliers de stations dans les 48 États.

L’entreprise a envoyé des flottes d’inspecteurs dans des voitures blanches – appelées “White Patrol” – pour s’assurer que les toilettes étaient à la hauteur. Les stations qui respectaient un ensemble de normes ont pu afficher des panneaux blancs et verts «Salle de repos enregistrée» à l’extérieur de leurs arrêts, signalant aux clients que les salles de bains étaient sûres à utiliser.

“Une nouvelle croisade sur les autoroutes américaines… la patrouille blanche”, lit-on dans une publicité de Texaco de 1938 dans le magazine Collier’s. “Dans chaque voiture… des inspecteurs formés” garantissent “des salles de repos impeccables, entièrement équipées pour votre confort”.

Lisez une autre publicité de Texaco ciblant explicitement les femmes : “Notre ‘Powder Room’ sur chaque route.”

“Tu as de la chance, Betty”, dit une mère à sa fille dans l’annonce. “Je me souviens quand il était difficile de trouver des toilettes propres et attrayantes comme celle-ci.”

Phillips 66 a lancé un programme similaire “Certified Clean Rest Rooms” à peu près au même moment et a envoyé des “Highway Hostesses” – des infirmières autorisées portant des uniformes bleus de style militaire – pour inspecter les conditions.
Une publicité de 1938 pour Phillips 66"Highway Hostess"  programme.

Shell a répondu avec sa campagne publicitaire “White Cross of Cleanliness” en partenariat avec Good Housekeeping Magazine. Les stations Shell ont mis en place des panneaux avertissant les clients que les toilettes étaient maintenues “Home Clean” conformément aux normes du magazine.

Les stations-service ont continué à annoncer en bonne place leurs conditions de salle de bain au cours des décennies suivantes. Texaco dans les années 1960, par exemple, a diffusé des publicités télévisées mettant en lumière ses salles de bains. Des toilettes “propres et soignées” sont “quelque chose qu’une femme apprécie vraiment”, dit le narrateur.
Porte-clés des toilettes de la station Texaco, 1950-1965.

Des images de mères et de filles, d’infirmières, de gants blancs et d’autres thèmes visaient à rassurer les femmes blanches, en particulier, sur les normes des toilettes des stations-service. Les conducteurs noirs ont été exclus des stratégies des entreprises.

“C’est un appel à un monde domestique de femmes blanches”, a déclaré Mia Bay, historienne à l’Université de Pennsylvanie et auteur de “Traveling Black : A Story of Race and Resistance”. La publicité des stations-service à l’époque tentait de transmettre «des espaces sûrs pour les femmes blanches».

Dans le Jim Crow South, les lois sur la ségrégation exigeaient des installations séparées pour les Noirs et les Blancs. Et il y avait peu de “toilettes colorées” séparées dans les principales stations-service, a déclaré Bay. Elle a ajouté que les conducteurs noirs du Sud étaient généralement obligés de rechercher des stations-service appartenant à des Noirs, qui étaient souvent annoncées dans des livres de voyage pour les automobilistes noirs – ou de faire le tour à l’arrière ou à l’extérieur des stations-service des grandes entreprises.

Le retenir à la station-service

Alors, comment les stations-service sont-elles passées de la publicité si proéminente de leurs salles de bains propres à la triste réputation qu’elles ont aujourd’hui ? (Voici un rappel utile de BuzzFeed sur les raisons pour lesquelles vous voudrez peut-être simplement le retenir la prochaine fois que vous devrez vous rendre à une station-service.)

Il y a plusieurs raisons, disent les historiens des stations-service et des installations publiques.

Le développement du réseau routier inter-États et des aires de repos le long de l’autoroute a réduit l’importance des toilettes des stations-service, a déclaré Matt Anderson, conservateur des transports au musée Henry Ford du Michigan. “Il serait plus rapide de se baisser dans une aire de repos plutôt que de sortir de l’autoroute et de trouver une station-service.”
Circulation à Los Angeles en 1973. Le développement des aires de repos sur l'autoroute a diminué le besoin d'aller à une station-service pour utiliser la salle de bain.

Les stations-service ont cessé de présenter directement des toilettes dans leurs campagnes publicitaires et, à la fin des années 1960, “les toilettes des stations commençaient à avoir une mauvaise réputation”, a déclaré Anderson.

Dans les grandes villes, de nombreux propriétaires de stations-service ont décidé que le coût et les efforts nécessaires à l’entretien de leurs salles de bains n’en valaient plus la peine, d’autant plus que les salles de bains publiques de la ville et de l’État ont fermé et que de plus en plus de personnes ont afflué dans les stations-service, a déclaré Bryant Simon, un historien. à l’Université Temple qui travaille sur un livre sur l’histoire des toilettes publiques aux États-Unis.

“Les stations-service étaient énervées que le gouvernement leur sous-traite” des salles de bains, a déclaré Simon. “Ils voient cela comme une perte pour leur résultat net.”

Alors que les stations se concentraient moins sur l’entretien, les salles de bains se détérioraient et les clients les traitaient moins bien, a déclaré Simon, qualifiant cela de “spirale vicieuse”.

Les conditions de la salle de bain ont également chuté lorsque les prix de l’essence ont grimpé en flèche dans les années 1970 et que le libre-service a remplacé les préposés aux gares.

Des voitures font la queue dans deux directions dans une station-service de New York en 1973. Alors que les prix de l'essence montaient en flèche dans les années 1970, les toilettes tombaient.

Les chauffeurs se concentraient davantage sur la recherche de l’essence la moins chère – pas la station avec la salle de bain la plus propre ou le meilleur service – et beaucoup étaient prêts à sacrifier des toilettes propres si cela signifiait économiser quelques centimes par gallon.

“Le gaz est devenu plus transactionnel avec le libre-service”, a déclaré Simon. “Le service et les commodités sont laissés pour compte.”

Cependant, une poignée de chaînes de stations-service empruntent encore aujourd’hui des tactiques de l’ère antérieure des salles de bains propres pour attirer les clients.

Kwik Trip dans le Midwest affiche une pancarte “Clean Restroom Promise” dans toutes ses salles de bains avec le nom du PDG Don Zietlow et un numéro d’assistance téléphonique pour appeler en cas de plainte. Zietlow reçoit et répond personnellement à chaque appel.

Et Buc-ee’s au Texas se classe régulièrement parmi les salles de bains les mieux notées de l’industrie des stations-service. L’entreprise utilise des panneaux d’affichage le long de l’autoroute pour faire la publicité de ses installations, notamment “Les deux principales raisons de s’arrêter chez Buc-ee : numéro 1 et numéro 2” et “Les salles de repos doivent faire pipi pour croire”.

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