Les mercenaires russes sont “l’outil coercitif” de Poutine en Afrique

DAKAR, Sénégal (AP) – Lorsque des abus ont été signalés ces dernières semaines au Mali – de fausses tombes conçues pour discréditer les forces françaises ; un massacre de quelque 300 personnes, pour la plupart des civils – toutes les preuves pointaient vers les mercenaires ténébreux du groupe russe Wagner.

Avant même que ces soldats professionnels redoutés ne se joignent à l’assaut contre l’Ukraine, la Russie les avait déployés dans des opérations militaires discrètes dans au moins une demi-douzaine de pays africains. Leur objectif : faire avancer les ambitions mondiales du président Vladimir Poutine et saper la démocratie.

Le groupe Wagner se fait passer pour un entrepreneur militaire privé et le Kremlin nie tout lien avec lui ou même, parfois, son existence.

Mais l’engagement de Wagner envers les intérêts russes est devenu évident en Ukraine, où ses combattants, vus portant l’emblème du crâne blanc effrayant du groupe, font partie des forces russes qui attaquent actuellement l’est de l’Ukraine.

En Afrique sub-saharienne, Wagner a acquis des points d’appui substantiels pour la Russie en République centrafricaine, au Soudan et au Mali. Selon les experts, le rôle de Wagner dans ces pays va bien au-delà de la couverture de la simple fourniture d’un service de sécurité.

“Ils dirigent essentiellement la République centrafricaine” et constituent une force croissante au Mali, a déclaré le général Stephen Townsend, commandant des forces armées américaines en Afrique, lors d’une audience au Sénat le mois dernier.

Les États-Unis identifient le financeur de Wagner comme Yevgeny Prigozhin, un oligarque proche du président russe et parfois appelé « le chef de Poutine ». pour ses restaurants flashy prisés par le dirigeant russe. Il a été accusé par le gouvernement américain d’avoir tenté d’influencer l’élection présidentielle américaine de 2016, et le groupe Wagner fait l’objet de sanctions américaines et européennes.

Le plan de match de la Russie pour l’Afrique, où elle a exercé son influence aussi loin au nord que la Libye et aussi loin au sud que le Mozambique, est simple à certains égards, selon les analystes. Il cherche des alliances avec des régimes ou des juntes boudés par l’Occident ou confrontés à des insurrections et à des défis internes à leur pouvoir.

Les dirigeants africains obtiennent la reconnaissance du Kremlin et la puissance militaire de Wagner. Ils le paient en donnant à la Russie un accès prioritaire à leur pétrole, leur gaz, leur or, leurs diamants et leurs précieux minéraux.

La Russie gagne également des positions sur un continent stratégiquement important.

Mais il y a un autre objectif de la “guerre hybride” de la Russie en Afrique, a déclaré Joseph Siegle, directeur de recherche au Centre d’études stratégiques de l’Afrique.

Siegle a déclaré que la Russie menait également une bataille idéologique, utilisant Wagner comme un “outil coercitif” pour saper les idées occidentales de démocratie et orienter les pays vers Moscou. Poutine veut défier l’ordre démocratique international “parce que la Russie ne peut pas très bien rivaliser dans cet ordre”, a déclaré Siegle.

“Si la démocratie est présentée comme le modèle de gouvernance ultime, alors cela est contraignant pour la Russie”, a déclaré Siegle.

Au contraire, Wagner promeut les intérêts russes avec des soldats et des armes à feu, mais aussi par la propagande et la désinformation, comme Prigojine l’a déjà fait pour Poutine.

En République centrafricaine, des combattants de Wagner font le tour de la capitale Bangui dans des véhicules militaires banalisés et gardent les mines d’or et de diamants du pays. Ils ont contribué à repousser les groupes rebelles armés et à maintenir au pouvoir le président Faustin-Archange Touadera, mais leur portée va beaucoup plus loin. Le ressortissant russe Valery Zakharov est le conseiller à la sécurité nationale de Touadera mais aussi une « figure clé » de la structure de commandement de Wagner, selon des documents de l’Union européenne accusant le groupe de mercenaires de graves violations des droits de l’homme.

Une statue érigée l’an dernier à Bangui représente des soldats russes debout côte à côte pour protéger une femme et ses enfants. La Russie est présentée comme le sauveur du pays et des marches pro-russes ont été organisées pour soutenir la guerre en Ukraine et critiquer l’ancien partenaire de sécurité, la France – bien que plusieurs manifestants aient déclaré qu’ils étaient payés.

« Un adage centrafricain dit que lorsque quelqu’un vous aide, vous devez lui rendre la pareille. C’est pourquoi nous nous sommes mobilisés ensemble pour soutenir la Russie », a déclaré Didacien Kossimatchi, un responsable du parti politique de Touadera. “La Russie nous a absous de la domination inacceptable de l’Occident.”

Kossimatchi a déclaré que la Russie “agissait en état de légitime défense” en Ukraine.

Un tel soutien des pays africains est un succès stratégique pour la Russie. Lorsque les Nations Unies ont voté une résolution condamnant l’invasion de l’Ukraine, 17 des 35 pays qui se sont abstenus lors du vote – près de la moitié – étaient africains. Plusieurs autres nations africaines n’ont pas enregistré de vote.

“L’Afrique devient rapidement cruciale pour les efforts de Poutine visant à diluer l’influence des États-Unis et de ses alliances internationales”, a déclaré en mars un rapport du Tony Blair Institute for Global Change, une organisation à but non lucratif créée par l’ancien Premier ministre britannique.

La stratégie de la Russie en Afrique a un coût économique et politique minime. Les analystes estiment que Wagner opère avec seulement quelques centaines à 2 000 mercenaires dans un pays. Beaucoup sont des ex-renseignements militaires russes, a déclaré Siegle, mais comme il s’agit d’une force privée, le Kremlin peut nier la responsabilité des actions de Wagner.

Le vrai prix est payé par les gens ordinaires.

La population de la République centrafricaine n’est pas plus en sécurité, a déclaré Pauline Bax, directrice adjointe du programme Afrique du groupe de réflexion International Crisis Group. “En fait, il y a plus de violence et d’intimidation”, a-t-elle déclaré.

La France, les États-Unis et des groupes de défense des droits de l’homme ont accusé les mercenaires Wagner d’exécutions extrajudiciaires de civils en République centrafricaine. Un groupe d’experts de l’ONU a déclaré que des groupes militaires privés et “en particulier le groupe Wagner” avaient violemment harcelé des personnes et commis des viols et des violences sexuelles. Ce ne sont que les dernières accusations d’abus graves commis par le groupe.

La République centrafricaine en 2021 a reconnu de graves violations des droits de l’homme par les Russes, ce qui a contraint l’ambassadeur russe Vladimir Titorenko à quitter son poste.

Le groupe Wagner a réagi par une offensive de charme en créant des films destinés à plaire au public, en parrainant des concours de beauté et en distribuant du matériel pédagogique qui promeut l’engagement de la Russie en Afrique. Le russe est maintenant enseigné dans les universités.

La Russie a transposé son plan centrafricain au Mali et ailleurs en Afrique. Au Mali, il y a eu un «déracinement de la démocratie», a déclaré Aanu Adeoye, analyste des affaires russo-africaines au groupe de réflexion Chatham House basé à Londres.

Après les coups d’État de 2020 et de l’année dernière, la France retire ses troupes de son ancienne colonie qui aidait à combattre les extrémistes islamiques depuis 2013. Wagner s’est installé, concluant un accord de sécurité avec la nouvelle junte militaire malienne, qui a ensuite expulsé l’ambassadeur de France et interdit la télévision française. gares. Les tensions avec l’Occident se sont intensifiées. La violence aussi.

Le mois dernier, l’armée malienne et des soldats étrangers soupçonnés par des témoins d’être russes ont tué environ 300 hommes dans la ville rurale de Moura. Certaines des personnes tuées étaient des extrémistes présumés, mais la plupart étaient des civils, a déclaré Human Rights Watch, qualifiant cela de “massacre délibéré de personnes en détention”.

Cette semaine, lorsque les forces françaises ont cédé le contrôle de la base militaire de Gossi, des agents présumés de Wagner ont enterré à la hâte plusieurs corps à proximité et une campagne russe sur les réseaux sociaux a blâmé la France pour les tombes. Les militaires français, cependant, avaient utilisé la surveillance aérienne après leur retrait pour montrer la création des tombes sablonneuses.

Les deux atrocités portent la marque des mercenaires wagnériens et de la marque de la politique étrangère russe sous Poutine, affirment plusieurs analystes.

“Ils n’ont aucune préoccupation pour des choses mineures comme la démocratie et les droits de l’homme”, a déclaré Adeoye de Chatham House.

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Imray a rapporté de Cape Town, Afrique du Sud. L’écrivain AP Jean Fernand Koena à Bangui, en République centrafricaine, a contribué.

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