Les Îles Salomon placent Washington en état d’alerte après un pacte de sécurité avec la Chine

CHRISTCHURCH, Nouvelle-Zélande – Une petite chaîne d’îles dans le Pacifique Sud fait bousculer les gouvernements occidentaux après avoir conclu un pacte de sécurité avec la Chine dont les États-Unis et leurs alliés craignent qu’il ne renforce la puissance militaire de Pékin dans cette région stratégiquement importante.

L’accord entre la Chine et les îles Salomon, une nation de 700 000 habitants qui a connu des émeutes meurtrières l’année dernière, pose “de sérieux risques pour un Indo-Pacifique libre et ouvert”, ont déclaré des responsables américains, australiens, japonais et néo-zélandais dans un communiqué. mercredi.

L’alarme à Washington et dans d’autres capitales est si forte que vendredi, la plus haute délégation américaine depuis des années s’est rendue aux îles Salomon. Kurt Campbell, haut responsable de la Maison Blanche pour l’Asie, et Daniel Kritenbrink, secrétaire d’État adjoint aux affaires de l’Asie de l’Est et du Pacifique, ont rencontré le Premier ministre Manasseh Sogavare à Honiara, la capitale.

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On s’attendait à ce que Campbell mette en garde Sogavare contre l’accord, dont les détails n’ont pas été divulgués publiquement, mais cela a été anticipé quelques jours avant sa visite lorsque Pékin et Honiara ont annoncé qu’ils l’avaient déjà signé. Selon un projet divulgué en ligne en mars, l’accord permet à la Chine d’envoyer des forces de police et des forces armées aux îles Salomon “pour aider au maintien de l’ordre social” et des navires de guerre chinois à y faire escale.

Kurt Campbell, haut responsable de la Maison Blanche pour l’Asie, après une réunion avec le gouvernement des îles Salomon à Honiara vendredi. Mavis Podokolo / AFP – Getty Images

L’accord est un “changeur de jeu”, a déclaré Anne-Marie Brady, spécialiste de la Chine à l’Université de Canterbury en Nouvelle-Zélande.

“Les États-Unis sont la cible principale de cette décision, car elle vise à contrer la stratégie de confinement américaine dans l’Indo-Pacifique”, a-t-elle déclaré. “Mais cela menace aussi directement la sécurité et l’autonomie des États insulaires du Pacifique, ainsi que de l’Australie et de la Nouvelle-Zélande.”

Parmi leurs inquiétudes, l’accord pourrait permettre à la Chine d’établir une base militaire – sa première dans le Pacifique – à moins de 1 300 milles de l’Australie, dont les relations avec Pékin sont à leur plus bas niveau depuis des années. Les îles Salomon sont également situées sur des voies de navigation clés entre les États-Unis et l’Asie.

Les dirigeants des petites nations insulaires du Pacifique, théâtre de certaines des batailles les plus féroces de la Seconde Guerre mondiale, ont exprimé leur inquiétude à l’idée qu’ils pourraient à nouveau être entraînés dans un conflit entre grandes puissances. Dans une lettre ouverte le mois dernier, le président des États fédérés de Micronésie, David W. Panuelo, a imploré Sogavare de tenir compte des “implications profondes et graves sur la sécurité” de l’accord avec la Chine.

Lors de leur réunion de vendredi, Sogavare a assuré à la délégation américaine que l’accord ne donnerait à la Chine aucune base militaire, aucune présence à long terme et aucune capacité de projection de puissance, selon un communiqué de la Maison Blanche. Le ministère chinois des Affaires étrangères a également déclaré que l’accord visait à maintenir la stabilité dans les îles Salomon et qu’il “ne visait aucun tiers”.

“La coopération normale en matière d’application de la loi et de sécurité entre la Chine et les Îles Salomon, deux pays souverains et indépendants, est conforme au droit international et aux pratiques internationales coutumières”, a déclaré le porte-parole du ministère Wang Wenbin lors d’une conférence de presse le mois dernier.

Pékin a accusé Washington de promouvoir une “mentalité de guerre froide” dans l’Indo-Pacifique par le biais d’initiatives telles qu’Aukus, un partenariat de sécurité avec l’Australie et la Grande-Bretagne que l’administration Biden a annoncé l’année dernière. Avant même que l’accord avec la Chine ne soit divulgué en ligne, les États-Unis ont déclaré qu’ils prévoyaient de rouvrir leur ambassade aux Îles Salomon pour la première fois depuis 1993.

Les îles Salomon se sont rapprochées de la Chine sous Sogavare, donnant à Pékin une victoire majeure en 2019 lorsqu’elle a rompu ses relations diplomatiques de longue date avec Taïwan. Le malaise suscité par le rôle de la Chine dans les affaires du pays et les allégations de corruption liée à Pékin ont contribué à de violents troubles en novembre qui ont ciblé le quartier chinois de la capitale et fait quatre morts. L’Australie a envoyé des forces de maintien de la paix dans le cadre de son propre accord de sécurité avec le pays.

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Les manifestations anti-gouvernementales de novembre ont fait quatre morts et des parties d’Honiara en ruines fumantes. Charley Piringi / AFP via le fichier Getty Images

Selon Sogavare, le pacte de sécurité avec Pékin est nécessaire en partie pour que la police chinoise puisse protéger les infrastructures financées par la Chine. Mais le chef de l’opposition Matthew Wale a déclaré qu’il craignait que Sogavare, qui a tenté de reporter les élections générales de 2023, puisse utiliser les forces chinoises pour soutenir son gouvernement.

Le ministère des Affaires étrangères des Îles Salomon n’a pas répondu à une demande de commentaires par courrier électronique.

“Les enjeux sont très élevés”, a déclaré Cleo Paskal, un analyste américain de l’Indo-Pacifique, à propos de l’accord.

« Les liens avec la Chine sont centrés sur un individu, Sogavare, et sont de plus en plus impopulaires à travers les Salomon. Le pays est à une élection libre et équitable non seulement de l’abrogation de l’accord de sécurité, mais aussi du retour à Taiwan », a-t-elle déclaré.

“Cela fait craindre qu’un ‘incident de sécurité’ se produise ou soit créé et utilisé comme prétexte pour annuler les élections et inviter les forces de sécurité de la RPC”, a-t-elle ajouté, en utilisant les initiales du nom officiel de la Chine, la République populaire de Chine.

Tarcisius Kabutulaka, politologue à l’Université d’Hawaï, originaire des îles Salomon, a déclaré que le gouvernement de Sogavare ne permettrait pas à Pékin de construire une installation militaire et cherchait simplement à exploiter les rivalités mondiales.

« L’Occident est vraiment, vraiment inquiet » de l’influence croissante de la Chine dans la région, a-t-il dit, « et cela fait le jeu du gouvernement des Salomon. Ils essaient de créer une situation où ils peuvent tirer parti de l’Occident ainsi que de la RPC pour voir si le pays peut en tirer le meilleur parti possible.

Bien qu’il soit probable qu’elle ait une certaine présence militaire dans les îles Salomon, a déclaré Kabutulaka, la Chine n’a pas besoin de sa propre base là-bas.

“Si leurs navires et leur marine peuvent accéder aux Salomon, ils n’auront pas besoin d’une présence physique permanente”, a-t-il déclaré. “Et toute base militaire provoquerait de nombreux débats qui pourraient devenir un handicap politique” pour les gouvernements d’Honiara et de Pékin.

Iati Iati, chercheur en sécurité du Pacifique au Centre d’études stratégiques de l’Université Victoria de Wellington en Nouvelle-Zélande, a déclaré à NBC News qu’il ne voyait pas “le même niveau d’alarme” parmi les nations insulaires du Pacifique qu’en Australie et en Nouvelle-Zélande.

Ces deux pays, qui considèrent le Pacifique comme leur arrière-cour, n’influenceront pas leurs voisins s’ils “continuent à agir de manière autoritaire et condescendante lorsque des problèmes comme celui-ci surviennent”, a déclaré Iati.

Le Pacifique a déjà été militarisé, a-t-il dit, citant une nouvelle base militaire américaine en cours de construction en Micronésie et la modernisation d’une base navale en Papouasie-Nouvelle-Guinée financée par les États-Unis et l’Australie.

“Ils parlent de respecter la souveraineté des pays insulaires du Pacifique, mais affirment ensuite qu’ils savent ce qui est le mieux pour les besoins de sécurité de ces pays”, a déclaré Iati. “Les réponses des cercles gouvernementaux australiens et néo-zélandais puent les sentiments néocoloniaux dont les pays insulaires du Pacifique semblent s’être lassés.”

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Des véhicules transportant la délégation américaine quittent l’aéroport pour des entretiens avec le gouvernement des îles Salomon à Honiara vendredi.Jay Liofasi / AFP – Getty Images

La réaction à l’accord de sécurité Chine-Îles Salomon a été particulièrement vive en Australie, où une campagne électorale est en cours. Un commentateur l’a appelé “la crise des missiles cubains en Australie” et a déclaré que les forces australiennes devraient envahir les îles Salomon si nécessaire pour bloquer l’accord. Un ministre du gouvernement australien s’est rendu aux îles Salomon ce mois-ci pour tenter de persuader Sogavare de ne pas aller de l’avant.

Kabutulaka a déclaré que la façon dont l’Australie et d’autres pays pensent du Pacifique n’a pas suivi la réalité.

« La Chine est une puissance qui est dans la région pour rester », a-t-il déclaré. “Le défi pour les nations insulaires du Pacifique est de gérer à la fois les relations avec la Chine et les pays occidentaux d’une manière qui leur profite et de veiller à ce qu’elles ne soient pas piétinées.”

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