Le procès d’Organic Valley appelle la séparation des vaches des veaux inhumaine

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Sur un panneau du carton de lait entier d’Organic Valley, la coopérative laitière déclare que son «engagement envers les normes biologiques les plus élevées et les pratiques de soins aux animaux contribue à rendre tous nos aliments délicieux et nutritifs». Faites pivoter le carton de 90 degrés et un autre panneau indique aux consommateurs que Organic Valley pense que « le meilleur lait biologique commence par . . . prendre soin de nos vaches », en s’appuyant sur des pratiques « humaines » et de « santé holistique ».

Un recours collectif déposé mardi dans le comté d’Alameda, en Californie, allègue que les messages sur les cartons d’Organic Valley, qu’ils soient déclarés directement ou implicitement avec des images pastorales de champs verts et de vaches heureuses, trompent les clients du Golden State. Les déclarations et les images, selon la plainte, ne font guère plus que couvrir une pratique courante de l’industrie qui a tendance à alarmer le public lorsqu’il en est informé : la séparation des veaux nouveau-nés de leur mère.

La plaignante Amber Takahashi-Mendoza, qui est représentée en partie par des avocats de People for the Ethical Treatment of Animals Foundation, affirme que les emballages de consommation d’Organic Valley incitent les acheteurs à payer plus pour les produits laitiers provenant de vaches stressées par la séparation forcée de leurs nouveau-nés.

“Ces veaux sont ensuite élevés dans des clapiers d’isolement, souvent en mauvaise santé, sans socialisation vitale ni alimentation naturelle. Les veaux mâles sont rapidement vendus pour un éventuel abattage commercial, tandis que les veaux femelles donnent naissance à des veaux qui leur sont immédiatement retirés. Ces pratiques ne sont pas « humaines » et ne sont pas conformes aux « normes les plus élevées » établies en matière de soins aux animaux. . . que le défendeur vante sur ses étiquettes », allègue la plainte.

Une porte-parole d’Organic Valley a déclaré que la société ne pouvait pas commenter car elle n’avait pas encore vu le procès.

La poursuite est la dernière salve de la campagne des militants pour les animaux contre la séparation vache-veau, une pratique qui remonte à des décennies et a été conçue en partie, selon les experts de l’industrie laitière, pour protéger la santé des nouveau-nés. Mais armés d’études et d’enquêtes, les militants s’en prennent de plus en plus à une pratique qu’ils considèrent comme inhumaine et largement impopulaire auprès du grand public.

La plainte de Takahashi-Mendoza allègue que lorsqu’ils sont séparés dans les heures suivant la naissance d’un veau, la mère et le nouveau-né peuvent présenter des signes de stress aigu, tels qu’une perte de poids, des vocalisations et des comportements anormaux (comme des veaux étreignant une clôture ou suçant des appareils dans leurs enclos) . De plus, selon le procès, une séparation précoce peut rendre la mère et le veau plus sensibles aux maladies, et non moins, comme le dit l’industrie laitière.

“De nombreuses études ont établi que le sevrage brutal et prématuré altère les réponses immunitaires chez les veaux, par exemple en altérant la fonction des défenses cellulaires et autres contre les agents pathogènes nécessaires pour prévenir les infections potentiellement mortelles”, indique le procès.

La plainte met en scène deux poids lourds dans leurs domaines respectifs. Organic Valley est la coopérative d’agriculteurs indépendants basée au Wisconsin, qui compte environ 1 800 selon les comptes du groupe. Selon un communiqué de presse de juin 2021, Organic Valley a enregistré des ventes de 1,2 milliard de dollars en 2020, un record pour la coopérative à un moment où les ventes de lait chutent depuis des années, malgré une légère hausse au début de la pandémie.

De l’autre côté se trouve le bras juridique de PETA, qui se présente comme la plus grande organisation mondiale de défense des droits des animaux. Le groupe a la réputation de susciter l’indignation avec ses coups de pub, comme lorsqu’il distribuait des bandes dessinées aux enfants dont les parents portaient des fourrures à « Casse-Noisette » (titre du livre : « Ta maman tue les animaux ») ou lorsqu’il diffusait des publicités qui comparait les fermes industrielles aux camps de concentration pendant l’Holocauste.

L’année dernière, PETA a décerné à Organic Valley un prix “Menteur, pantalon menteur en feu” pour ce que l’organisation a appelé le “lavage sans cruauté” de ses pratiques d’élevage. Le groupe, qui prône un régime végétalien, s’est longtemps opposé à la consommation de lait. “Puisque la consommation de lait de vache est quelque chose que PETA comprend comme étant à la fois malsain et totalement inutile, il n’y a aucune justification pour exploiter ou tuer des animaux pour leur lait”, a déclaré Asher Smith, directeur des litiges pour la Fondation PETA, dans une interview avec The Post. .

Le procès californien est né d’une plainte que PETA a reçue de Takahashi-Mendoza l’année dernière, a déclaré Smith. Elle a rempli un formulaire en ligne qui demande aux consommateurs d’expliquer comment ils se sont sentis induits en erreur par une étiquette “humaine” sur un produit. Smith et ses collègues de la Fondation PETA ont été intrigués par le cas de Takahashi-Mendoza, en partie parce qu’Organic Valley compte au moins 18 fermes membres en Californie et parce que l’État a une disposition dans laquelle les pratiques d’élevage présumées des fermes pourraient être considérées comme des violations de lois sur la cruauté envers les animaux.

L’argument central du procès est le même que celui qui se joue dans les fermes laitières du monde entier : quel système est le meilleur pour les vaches qui fournissent le lait ?

Les producteurs laitiers, en particulier aux États-Unis, soutiennent que la séparation précoce veau-vache est meilleure pour les animaux. Séparer une mère et son veau avant qu’ils ne forment un lien fort est moins dangereux pour les ouvriers agricoles et moins stressant pour les animaux que de les séparer plus tard. Ils disent que la séparation précoce réduit également le risque de maladie et de blessure pour les veaux tout en garantissant que les éleveurs peuvent les nourrir avec un colostrum de haute qualité, un lait riche en nutriments qui stimule le système immunitaire d’un veau dans les premières heures après la naissance.

Mais, disent les experts de l’industrie et les agriculteurs, il y a aussi une analyse de rentabilisation pour séparation : Les nouveau-nés boivent beaucoup de lait qui serait autrement vendu. “Au fur et à mesure que le veau vieillit, il prend de plus en plus de lait”, explique Myron Martin, propriétaire de Peace Hollow Farm à Knoxville, dans le Maryland, qui vend à Organic Valley. « Nous n’aurions plus de lait à vendre.

D’un autre côté, PETA et certains chercheurs affirment qu’il existe un meilleur moyen. De nombreuses fermes laitières, notamment en Europe, ont expérimenté des systèmes plus humains, parfois appelés fermes de contact vache-veau ou veau-au-pied, dans lesquels les nouveau-nés sont élevés aux côtés de leur mère dans un environnement plus naturel. Selon les militants et les agriculteurs, les avantages sont nombreux : le système réduit le stress, favorise la prise de poids, améliore la santé et réduit les taux de mortalité, ce qui peut aider à compenser, à long terme, la perte de lait des veaux allaitants.

Mais la transition vers le nouveau système est difficile, en partie parce que les fermes, en particulier aux États-Unis, ne sont pas conçues pour héberger des vaches et des veaux ensemble. De plus, dit Martin de Peace Hollow Farm, il est difficile de déplacer une vache vers une salle de traite juste après qu’elle a nourri son veau, c’est pourquoi il a adopté un modèle différent : il a des « vaches allaitantes » au pâturage, qui deviennent des mères porteuses. à trois veaux nouveau-nés.

L’industrie laitière n’est pas résistante aux changements dans sa façon de faire des affaires, déclare Jamie Jonker, directeur scientifique de la Fédération nationale des producteurs de lait. Jonker dit qu’il fait partie d’un groupe de travail avec la Fédération internationale de laiterie, une organisation scientifique et technique, qui examine les systèmes d’élevage des veaux pour déterminer les meilleures pratiques. Jonker a déclaré qu’il n’y avait pas encore de preuves pour soutenir les avantages des fermes de contact vache-veau, par rapport aux systèmes de séparation vache-veau.

“Il est important que nous ayons la recherche scientifique derrière le processus pour aider à éclairer la façon dont nous changeons les systèmes plutôt que de simplement changer les systèmes en raison de la pression des militants”, a déclaré Jonker.

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