Le poulet à l’orange de Panda Express a changé le jeu pour la cuisine chinoise américaine

Le poulet orange de Panda Express, la quintessence de l’invention chinoise américaine qui a contribué à renforcer l’engouement national pour les plats à emporter chinois, fête ses 35 ans vendredi.

L’offre omniprésente du restaurant, bien que simple et trompeuse, marie une foule de saveurs régionales chinoises avec des ingrédients américains.

Tout a commencé à Hawaï. En 1987, le chef exécutif Andy Kao a inventé le poulet à l’orange lors d’un voyage d’affaires pour ouvrir le premier restaurant Panda Express de l’État. Inspiré par les agrumes de l’île et l’amour des habitants pour les plats de viande, Kao a décidé d’enrober un poulet frit classique américain d’une sauce piquante, sucrée et épicée – une combinaison de saveurs traditionnelle dans la ville chinoise de Yang Zhou.

Kao a d’abord utilisé des poitrines de poulet avec os et peau pour préparer le plat, mais a rapidement appris que les Américains préféraient la viande désossée et sans peau en bouchées. Pour s’adapter à leurs palais plus doux, il a également retiré des piments séchés entiers pour réduire l’épice.

Le plat “adopte une approche hybride de rapprochement des cultures, des ingrédients et des saveurs tout en respectant ses racines”, a déclaré Jimmy Wang, chef de l’innovation culinaire de Panda Express, dans un e-mail.

Bien que certains perçoivent le restaurant comme “américanisé”, il a été fondé par des immigrants asiatiques. L’équipe de mari et femme Peggy Cherng, née en Birmanie, et Andrew Cherng, né en Chine, ont ouvert Panda Express en 1983. Le premier restaurant assis d’Andrew, Panda Inn, a été nommé pour la visite du président Richard Nixon en Chine en 1972, le panda servant de “symbole d’amitié”. Son père était le chef.

La cuisine chinoise américaine est une cuisine distincte de la cuisine chinoise traditionnelle, mais elle est authentique pour l’expérience des immigrants, l’expérience américaine d’origine asiatique et l’expérience de la cuisine chinoise aux États-Unis.

JIMMY WANG, CHEF DE L’INNOVATION CULINAIRE DE PANDA EXPRESS

Elle compte désormais plus de 2 200 établissements, ce qui en fait la plus grande chaîne de restaurants chinois familiale du pays.

Et la réalité est que pour de nombreux Américains, le tarif du restaurant est leur première exposition à la cuisine d’inspiration chinoise.

“Nos restaurants, pour certains ou beaucoup aux États-Unis, étaient un premier avant-goût et sont maintenant leur habitude habituelle de la cuisine chinoise”, a déclaré Wang. «Lorsque nous avons lancé le poulet chaud du Sichuan en 2019, Panda a été le premier à introduire l’épice au poivre du Sichuan et le profil de saveur de mala à grande échelle dans tout le pays.»

Aujourd’hui, dit-il, le poulet orange reste le best-seller du magasin. L’année dernière, la chaîne de restaurants a vendu plus de 115 millions de livres de poulet orange, soit environ un tiers de toutes les ventes.

L’entreprise s’est même associée à Beyond Meat l’été dernier pour créer une version végétalienne du poulet à l’orange. Lors d’un lancement limité à Los Angeles, a déclaré Wang, le produit s’est vendu en moins de deux semaines.

Son succès, cependant, n’est pas exempt de controverse : en 2019, un ancien employé a poursuivi la chaîne de restauration rapide alléguant une agression sexuelle lors d’une activité de team building. L’affaire est en cours. La société a refusé, par l’intermédiaire d’un représentant, de commenter le procès.

“Nous ne tolérons pas le genre de comportement décrit dans le procès, et cela nous préoccupe profondément”, a précédemment déclaré le Panda Restaurant Group dans un communiqué. “Nous nous engageons à fournir un environnement sûr à tous les associés et soutenons nos valeurs fondamentales pour traiter chaque personne avec respect.”

Chez certains Américains d’origine asiatique, le poulet à l’orange a une réputation plus controversée. Une vidéo virale de BuzzFeed de 2015 montre de jeunes Américains d’origine chinoise ridiculisant le plat en le qualifiant de « nourriture chinoise des Blancs ». Certains disent qu’une honte indescriptible est associée au fait de manger, et encore moins de savourer, un plat si criard conçu pour le palais américain.

Une historienne de la cuisine chinoise, Miranda Brown, professeur d’études chinoises à l’Université du Michigan, a déclaré que l’idée d'”authenticité” change constamment et que la popularité durable du poulet à l’orange en fait une cible facile.

“Le problème avec le poulet à l’orange pour beaucoup d’Américains d’origine chinoise est qu’il renforce l’impression que la nourriture chinoise n’est que de la nourriture bon marché – c’est gras et pas très gastronomique”, a-t-elle déclaré. « Mais cela soulève la question : la nourriture elle-même est-elle le problème ? Ou est-ce que les gens ont un problème avec le genre d’histoires liées à la nourriture ? »

Pour Wang, la fixation sur «l’authenticité» diminue la riche histoire derrière la cuisine sino-américaine et l’innovation des chefs immigrés pour s’adapter aux goûts de leurs convives américains. Bien que les offres de Panda Express ne correspondent pas nécessairement au canon de la cuisine chinoise «traditionnelle», a-t-il dit, elles incarnent toujours la cuisine chinoise «authentique».

“La cuisine chinoise américaine est une cuisine distincte de la cuisine chinoise traditionnelle, mais elle est authentique pour l’expérience des immigrants, l’expérience américaine d’origine asiatique et l’expérience de la cuisine chinoise aux États-Unis”, a-t-il déclaré.

Cette histoire est apparue à l’origine sur NBCNews.com.

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