Le fondateur terre-à-terre de Dot’s Pretzels partage la recette du succès avec les entrepreneurs de Minot – InForum

MINOT, ND – Tout comme le mélange de bretzels qui l’a rendue célèbre, Dorothy “Dot” Henke a affiché un mélange de charme artisanal, de saveur irrésistible et même un soupçon de zeste lors d’une présentation Facebook Live aux entrepreneurs de la région de Minot le jeudi 14 juillet.

Le fondateur de la marque bien-aimée Dot’s Pretzel s’est entretenu avec une salle remplie d’entrepreneurs en herbe et actuels, de chefs d’entreprise et de dottophiles (personnes qui adorent tout simplement Dot) au Minot’s Carnegie Center dans le cadre de l’événement mensuel de mise en réseau/business showcase de Start Up Minot.

La foule de 75 personnes était “environ le double” de la participation habituelle à l’événement mensuel des conférenciers, a déclaré Mark Lyman de la Minot Economic Development Corporation.

Vêtue avec désinvolture d’une veste zippée, d’un henley rayé et d’un pantalon sombre, Henke était tout simplement la “voisine d’à côté” dont le charme sans prétention l’a fait aimer de tant de personnes. Tout au long de la session d’une heure, elle a parlé avec une honnêteté rafraîchissante de la décision douloureuse de vendre la société basée à Velva, ND à Hershey en 2021 et a assuré aux gens que le géant des bonbons a continué à exploiter son usine à Velva avec la même équipe et le même traiter.

“La belle chose est que chaque entreprise est comme d’habitude dans toutes les usines, pour autant que je sache, pour le moment”, a-t-elle déclaré. « Je sais qu’ils sont en train de rénover l’usine du Dakota du Nord, ce dont je suis très heureux. Alors continuez simplement à prier pour qu’ils gardent celui-là ouvert, car c’est l’histoire. C’est là que ça a commencé et c’est là que ça devrait continuer.”

Henke a également donné des conseils, tels que son habitude d’élaborer une liste rigoureuse des “avantages et des inconvénients” pour chaque décision de l’entreprise, la sagesse de rechercher constamment les commentaires des employés et des clients qui connaissaient le mieux son produit, et les cinq principes qui ont aidé guider chaque étape du parcours de son entreprise.

Ces principes — passion, professionnalisme, polyvalence, engagement et authenticité — n’ont pas toujours été faciles à vivre.

Le professionnalisme “a pris beaucoup pour moi, parce que je suis une personne moyenne”, a-t-elle déclaré au groupe. “Être cette personne pour faire ce que je fais ici est très difficile.”

Et Henke a finalement décidé que, pour être elle-même la plus authentique, elle ne resterait pas avec Dot’s après l’accord avec Hershey. “Je n’ai pas accepté le contrat avec Hershey’s”, a-t-elle déclaré, sa voix tremblant parfois d’émotion. “Comme mes cinq choses, ce n’était pas moi. Je ne pensais tout simplement pas pouvoir le faire. Donc je fais juste ce genre de chose. C’est difficile à faire parce que ce n’est plus le mien. Mais c’est toujours le mien. Je suis toujours le fondateur.

Dans cette capture d’écran, Dorothy “Dot” Henke s’est adressée à une foule de 75 entrepreneurs, chefs d’entreprise et fans de Dot le jeudi 14 juillet dans le cadre de l’événement mensuel Start Up Minot networking/business spotlight.

Tammy Swift / Le Forum

Fraises, feuilles de calcul et grignotines

Né et élevé dans une ferme laitière, Henke a appris tôt les leçons du travail acharné. Elle a aidé à cueillir des fraises dans l’immense jardin de sa mère et a ramassé des œufs de leurs poules pour les revendre pour de l’argent d’épicerie. Avant et après l’école, elle traitait les vaches. Après cela, elle a étudié.

Elle est diplômée de Wahpeton High School et a obtenu son certificat de comptabilité du North Dakota State College of Science. Elle a travaillé dans la finance et l’assurance pendant des années tout en élevant deux fils et une fille avec son mari, Randy, un agriculteur de Minot.

La vie de Henke a changé après avoir goûté un mélange Chex presque parfait lors d’un mariage. Elle aimait particulièrement les bretzels au fuseau au beurre dans le mélange, mais trouvait l’assaisonnement trop épicé. “Je pense que c’était pour vous faire boire plus de bière, en fait”, a-t-elle plaisanté.

Déterminée à l’améliorer, Henke a trouvé des broches à beurre chez Menards et a commencé à expérimenter dans sa propre cuisine pour obtenir le mélange parfait.

Ses bretzels ont été un grand succès lors des rassemblements, alors quand un parent a demandé à Henke d’envoyer des sacs de collations comme cadeaux de Noël à des amis en Arizona, elle a fait ce qu’on lui avait demandé.

Par la suite, ceux qui ont goûté les bretzels ont continué à demander où ils pourraient en acheter plus.

Enclin à la modestie, Henke pensait “qu’ils étaient juste gentils”.

Mais leur intérêt a déclenché quelque chose en elle. Les gens pourraient en fait les acheter. Elle et son mari Randy ont commencé à vendre des bretzels dans des stands de concession lors de matchs de football. “C’était très réussi”, se souvient-elle.


Puis elle a décidé d’essayer le Pride of Dakota Showcase à Williston. « Oh mon Dieu, je ne pouvais pas y croire. En fait, les gens ont fouillé dans leur sac à main – les gars avec leur portefeuille – et m’ont donné de l’argent.

“Mais la chose la plus importante était les expressions de consommateurs comme vous, montrant l’amour, et ils ont vraiment adoré et c’est ce qui nous a fait avancer”, a-t-elle déclaré, toujours visiblement émue au souvenir,

Le couple a décidé de faire passer leur petite ligne de touche à l’étape suivante. Ils ont étudié une carte du Dakota du Nord, puis ciblé des dépanneurs dans des communautés de plus de 1 000 personnes. Chaque magasin a reçu des boîtes d’échantillons à distribuer gratuitement aux clients. “Nous avons pensé que s’ils pouvaient goûter, il y avait de fortes chances que les gens achètent”, a-t-elle déclaré.

À ce stade, le suivi, la persévérance et l’organisation ont porté leurs fruits. Henke a déclaré qu’elle “appelait religieusement” chaque magasin portant ses bretzels, puis gardait des notes précises sur la façon dont les collations se vendaient, s’ils en voulaient plus et à quelle fréquence elle pouvait les consulter sans devenir un parasite.

Elle s’est également appuyée sur un processus décisionnel qui avait bien servi sa famille à la ferme. Chaque décision majeure était soumise à un test rigoureux « pour » et « contre » et les résultats finaux indiquaient ce qu’ils devaient faire ensuite.

D’une petite cuisine à une grande opportunité

Son prochain défi était de trouver une cuisine commerciale. Minot avait été frappé par le boom pétrolier et une inondation, de sorte que les loyers avaient grimpé en flèche. Enfin, elle a trouvé une petite cuisine à l’épicerie Velva, que le propriétaire lui a laissée utiliser une fois le boulanger terminé.

Point Henke

Dot Henke a lancé Dot’s Pretzels depuis sa cuisine à Velva, ND, en 2012. Photo publiée avec l’aimable autorisation du site Web Dot’s Pretzels.

« J’y cuisinais après les heures de travail. Transporté dans ma Buick ’88, transporté toutes mes affaires là-dedans, transporté tout le chemin du retour. Ohmidieu, c’était horrible. Mais je suis devenue forte », a-t-elle plaisanté, en lançant une rapide boucle de biceps Rosie the Riveter pour le public reconnaissant.

Au fur et à mesure que la demande augmentait, elle cherchait des logements plus grands. Elle a trouvé un bâtiment à Velva, ND, mais il était loin d’être prêt pour la fabrication. “Il n’y avait pas d’eau, il n’y avait rien”, se souvient-elle. “J’étais là-bas à récurer les sols et tout le reste pendant un bon moment.”

La ville de Velva avait considéré la structure comme un bâtiment de la Renaissance, de sorte que les Henkes ont bénéficié d’allégements fiscaux pendant les cinq premières années à mesure qu’ils l’amélioraient. EDC de Velva a également accordé des dollars à l’entreprise pour acheminer l’eau et apporter d’autres améliorations à l’infrastructure.

« Velva m’a guidé, ils m’ont écouté et ils m’ont donné leur avis. Ils m’ont énormément soutenu », a-t-elle déclaré, ajoutant qu’elle et Randy avaient rendu la pareille en s’assurant que Velva était mise en évidence avec une étoile sur la carte du Dakota du Nord décorant chaque paquet de Dot.

Au début, la chaîne de production de Dot était en grande partie manuelle et incorporait des astuces ingénieuses comme des cônes de signalisation orange coupés pour entonnoir des boîtes de bretzels dans des sacs. Au fil du temps, l’entreprise se développera vers plus d’automatisation et ajoutera des installations supplémentaires au Kansas et en Arizona.

Une fois que l’entreprise a pris de l’ampleur, dit-elle, sa croissance a été phénoménale. L’entreprise a augmenté de 8% chaque mois. Henke travaillait souvent de 6 h à 23 h, sept jours sur sept. Et si quelqu’un appelait malade, elle et Randy se retrouveraient à faire la queue ou à remplacer là où c’était nécessaire.

Même alors, Henke a déclaré qu’elle essayait de répondre à tous les e-mails et appels téléphoniques des clients. Ils n’en manquaient pas, car son numéro de téléphone était sur le sac. Elle a exhorté le public à maintenir également la communication avec leurs clients, même s’ils disaient des choses difficiles à entendre. “Les consommateurs sont si importants pour vous.”

Henke croyait également au soutien de ses employés en leur offrant d’excellents avantages sociaux et en les écoutant. “Mes employés travaillaient pour Dot, pour moi”, a-t-elle déclaré.

En retour, elle s’est appuyée sur eux pour tester les nombreuses combinaisons de saveurs qu’elle leur apportait dans le cadre de son processus de R&D. “Mes employés ont pu goûter plus de merde”, a-t-elle déclaré, alors que le public riait. “Mais j’ai toujours voulu être critiqué. Quand vous avez les saveurs qui existent, c’est grâce à mon équipe.”

Lorsque l’entreprise a dû trouver un moyen de réduire les temps de cuisson et de mélange pour augmenter la production, ce sont les employés qui ont pensé à un moyen de le faire sans sacrifier la saveur ou la qualité. “L’équipe a résolu tellement de problèmes”, a-t-elle déclaré. « Je ne les remercierai jamais assez. C’est toujours un travail d’équipe.”

Alors même que les ventes et la réputation de Dot augmentaient, elle trouvait encore parfois difficile pour certains fournisseurs de prendre son entreprise au sérieux.

Après qu’un fournisseur ait systématiquement échoué à répondre aux besoins d’approvisionnement de Dot et ait continué à envoyer un produit de qualité inférieure, la Dakota du Nord normalement discrète s’est retrouvée obligée de creuser profondément pour invoquer son dur à cuire intérieur.

“J’ai dû être très, très sévère lors de cette réunion”, a-t-elle dit. “Et ce n’est pas moi. On m’appelle généralement la guimauve, pas le pétard.

Comme elle l’a expliqué au groupe, « il faut parfois être très passionné. Vous vous battez pour ce que vous devez faire pour obtenir ce dont vous avez besoin, et nous en avions besoin.

L’une de ses décisions commerciales les plus difficiles a été de vendre l’entreprise. À ce moment-là, Dot’s s’était associé à RDO, ce qui leur a donné les contacts et l’influence dont ils avaient besoin pour rivaliser avec les Frito-Lays et les Old Dutches du monde.

Les Henke ont aimé que RDO soit une entreprise familiale du Dakota du Nord et qu’ils aient pu s’entendre sur un partenariat avec quelque chose de pratiquement inconnu aujourd’hui – une poignée de main. Elle a dit que les deux sociétés travaillaient en équipe et qu’elle avait beaucoup appris de la grande organisation.

Mais lorsqu’une offre de Hershey’s est arrivée, elle était trop gentille pour résister. “RDO m’a écouté la plupart du temps, mais à la fin, non. J’ai dû vendre, parce qu’ils voulaient vendre. C’était très dur”, a-t-elle déclaré.

Henke a déclaré qu’elle comprenait qu’il s’agissait probablement de la décision commerciale la plus intelligente à ce stade de la croissance de l’entreprise et que “les dollars parlent plus” dans le monde du commerce. Mais pour elle, cela n’avait jamais été une question d’argent. Il s’agissait de développer une entreprise, de travailler en équipe et de voir à quel point les gens aimaient leur produit.

“Les dollars ne signifiaient rien pour moi”, a-t-elle déclaré. “J’avais pris ma retraite. Je n’avais pas besoin de tout cela. Alors perdre mon bébé a été difficile.”

Depuis que Hershey’s a acquis Dot’s, elle a élargi sa distribution dans l’est des États-Unis et introduit plus de saveurs. “Hershey’s a tellement plus de distribution. J’espère qu’ils iront au Canada parce que les Canadiens nous veulent tellement”, a-t-elle déclaré. “Quoi qu’ils fassent, ce sera génial.”

Aujourd’hui, Henke reste un partenaire actif dans l’exploitation agricole familiale. Elle a également déclaré au groupe Minot qu’elle ouvrait ses portes aux nouveaux entrepreneurs pour faire rebondir leurs idées. “Nous serons comme un ‘Shark Tank’, mais quand j’y pense… je pense qu’ils m’auraient dévoré vivant. Je ne ferai ça à aucun de vous », a-t-elle dit.

Henke a également encouragé la Magic City à continuer de soutenir les entrepreneurs par le biais d’avenues telles que sa Start Up Minot Academy. “C’est une merveilleuse façon d’apprendre, d’échanger des idées, de partager les avantages et les inconvénients et juste une excellente façon d’écouter et de communiquer avec les autres qui font la même chose”, a-t-elle déclaré. “Dot’s Pretzels n’était pas mon rêve. Je n’avais aucune idée que cela allait m’arriver. Mais faites de (votre entreprise) votre rêve.”

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