Le destin de Griner se mêle à celui d’autres Américains détenus en Russie

WASHINGTON (AP) — Brittney Griner est facilement l’Américain le plus en vue enfermé par un pays étranger. Mais le cas de la star de la WNBA est mêlé à celui d’un Américain moins connu également emprisonné en Russie.

Paul Whelan est détenu en Russie depuis son arrestation en décembre 2018 sur des accusations d’espionnage que lui et le gouvernement américain disent être fausses. Il a été exclu d’un échange de prisonniers en avril qui a ramené à la maison un autre détenu, le vétéran de la Marine Trevor Reed. Cela a intensifié la pression sur l’administration Biden pour éviter un autre échange un pour un qui n’inclut pas Whelan – alors même qu’elle presse pour la libération de Griner, un médaillé d’or olympique dont le cas a attiré l’attention mondiale.

Pour Griner et Whelan, le cas de l’autre injecte quelque chose d’un joker dans le leur, pour le meilleur ou pour le pire.

Le gouvernement américain peut ne pas accepter un accord dans lequel un seul d’entre eux est publié, compliquant potentiellement les négociations. Mais Whelan pourrait également bénéficier de l’attention portée à Griner, qui a braqué les projecteurs sur son cas. Et bien que les États-Unis puissent hésiter à abandonner un prisonnier russe de haut niveau en échange de Griner, qui est accusé d’une infraction relativement mineure en matière de drogue, il est possible qu’ils seraient plus enclins à le faire si elle et Whelan faisaient partie d’un accord.

L’interaction potentielle entre les cas n’est pas perdue pour les familles et les partisans de Whelan et Griner.

“C’est encore très brut”, a déclaré la sœur de Whelan, Elizabeth Whelan, à propos de son frère exclu de l’accord Reed. “Et penser que nous devrons peut-être revivre cela si Brittney est ramenée à la maison en premier est tout simplement terrible.”

Mais “ce qui est vraiment mauvais” dans ce sentiment, s’est-elle empressée d’ajouter, c’est qu’elle et sa famille veulent absolument que Griner soit également libéré. “Ce n’est pas comme si nous ne voulions pas qu’elle rentre à la maison”, a-t-elle déclaré. “Nous voulons que tout le monde sorte de là, hors de Russie et loin de cette situation.”

Tout cela s’ajoute à un “guichet collant”, a déclaré Kimberly St. Julian-Varnon, doctorante à l’Université de Pennsylvanie qui se spécialise en Russie et conseille l’association des joueurs de la WNBA sur le cas de Griner.

Si Griner, qui joue pour le Phoenix Mercury, devait devancer Whelan en rentrant à la maison, l’administration devra faire face à un examen minutieux de la part des partisans de Whelan. “Et si Paul Whelan sort le premier, vous allez vous demander pourquoi Brittney n’est pas sortie alors que Brittney n’a même pas encore été condamnée”, a-t-elle déclaré.

Les responsables américains n’ont pas dit si des échanges étaient en cours de discussion qui pourraient ramener Griner, Whelan ou les deux à la maison ou s’ils accepteraient un accord qui entraînerait la libération de l’un sans l’autre. Un porte-parole du bureau du département d’État qui défend les Américains détenus à tort, l’envoyé spécial du président pour les affaires d’otages, ou SPEHA, a refusé de dire comment les cas pourraient s’affecter, mais a déclaré dans un communiqué que le bureau restait déterminé à obtenir la libération de tous les deux.

Il ne fait aucun doute que l’arrestation de Griner en février – Les autorités russes l’ont détenue dans un aéroport après avoir déclaré qu’une fouille de son sac avait révélé des cartouches de vape contenant de l’huile dérivée du cannabis – a sensibilisé le public aux dizaines d’Américains qui, comme Reed et Griner, sont classés comme détenus à tort par des gouvernements étrangers.

La septuple WNBA All-Star n’est pas seulement l’une des figures les plus dominantes de son sport, mais aussi une femme noire gay de premier plan. Cela a suscité des questions sur le rôle que jouent la race et l’identité sexuelle dans un pays où les autorités ont été hostiles à la communauté LGBTQ.et si son cas recevrait plus d’attention s’il impliquait un athlète masculin blanc.

Les responsables américains et les partisans de Griner ont d’abord peu parlé publiquement de son cas, mais cela a changé en mai lorsque le département d’État l’a désignée comme détenue à tort et a transféré son dossier au bureau de la SPEHA.

L’épouse de Griner, Cherelle, a exhorté l’administration Biden dans une interview avec “Good Morning America” ​​d’ABC pour faire tout ce qui est nécessaire pour ramener Griner à la maison, mais a également exprimé de l’empathie pour Whelan. Elle a dit que même s’il n’y avait aucun lien entre les deux à part le fait qu’ils étaient tous les deux en Russie, “je veux évidemment qu’il revienne aussi.”

La renommée de Griner va dans les deux sens, a déclaré St. Julian-Varnon. Si jamais la Russie veut se rétablir en tant que pays accueillant pour les athlètes étrangers comme Griner, le pays aurait une incitation importante à la libérer. Mais étant donné la « valeur politique » de Griner pour la Russie, cela pourrait également faire une énorme demande pour sa libération.

“C’est le plus gros jeton qu’ils doivent jouer”, a-t-elle déclaré.

Tamryn Spruill, journaliste indépendante et auteure qui a lancé une pétition Change.org exigeant la liberté de Griner, a déclaré dans un e-mail que si son “cas peut être exploité pour obtenir simultanément la libération de Whelan – ou vice versa – alors j’espère que le président le fera. exploiter toutes ces avenues.

Contrairement à Griner, qui attend son procès, Whelan a été reconnu coupable et condamné.

Un responsable de la sécurité d’entreprise du Michigan qui a été arrêté après s’être rendu en Russie pour un mariage, Whelan a été reconnu coupable en 2020 et condamné à 16 ans de prison. Lui et sa famille ont vigoureusement affirmé son innocence. Le gouvernement américain a dénoncé les accusations comme fausses.

Reed avait également été condamné bien avant l’échange qui l’avait libéré. Il avait été emprisonné pour ce que les autorités russes disent être une rencontre physique ivre avec la police à Moscou et a été libéré en échange de Konstantin Yaroshenko, un pilote russe qui purgeait une peine de 20 ans pour complot de trafic de drogue. Les responsables américains ont cité en partie la mauvaise santé de Reed comme justification de l’échange.

On ne sait pas quels autres Russes, le cas échéant, pourraient faire partie d’échanges supplémentaires. Les médias d’État russes ont pendant des années lancé le nom du célèbre marchand d’armes Viktor Bout, bien qu’un tel accord risque d’être considéré comme une fausse équivalence entre un Russe que le gouvernement américain considère comme dûment condamné et des Américains qu’il considère injustement détenus.

Jonathan Franks, un consultant qui a travaillé sur l’affaire Reed, a déclaré qu’il était difficile d’envisager un accord Griner-Bout ou un accord Griner qui n’impliquait pas Whelan.

“Je crois vraiment que le chemin le plus rapide de Brittney Griner hors de Russie est sur Air Whelan”, a-t-il déclaré.

Elizabeth Whelan a déclaré que l’appel matinal qu’elle a dû passer à ses parents vieillissants pour leur dire que Reed rentrait à la maison, mais que son frère n’était pas là, n’est pas une expérience qu’elle veut répéter. Mais elle a dit que sa famille comprenait la possibilité qu’un prisonnier puisse être libéré sans l’autre.

«Nous sommes confrontés à une situation où ces nations étrangères hostiles peuvent attribuer des valeurs différentes à chaque personne qu’elles détiennent et peuvent conclure des accords séparés. Quel que soit l’accord conclu en premier, c’est souvent qui rentre à la maison en premier », a-t-elle déclaré,« et ce n’est pas du tout une situation tenable.

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