La flambée des prix de l’essence laisse les conducteurs bloqués avec des portefeuilles “vides”

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Sonny Alaniz rentrait chez lui après minuit lorsque son VTT s’est arrêté sur une route rurale du Texas, le réservoir d’essence étant indéniablement vidé.

L’étudiant en soins infirmiers et ses sept passagers, qui étaient sortis pour fêter son 22e anniversaire ce dernier samedi de mai, n’avait pas d’autre choix que de sauter et de pousser. Ils ont parcouru trois milles avant que quelqu’un n’arrive avec du carburant, seulement pour découvrir que le quatre-roues ne démarrait toujours pas et devait être remorqué. “La prochaine fois, je resterai à la maison”, a-t-il plaisanté.

C’est une situation familière, d’autant plus que la flambée incessante des prix oblige les automobilistes tester les limites de leurs jauges de carburant : AAA a répondu à 50 787 appels en panne d’essence en avril, un 32 pourcentage de bond par rapport au même mois l’an dernier. Plus de 200 000 conducteurs ont été bloqués de la même manière cette année, a déclaré le club automobile. Et les prix de l’essence ont augmenté précipitamment depuis avril, rendant la douleur financière encore plus aiguë.

Les prix du carburant ont commencé leur flambée la plus récente après que la Russie a envahi l’Ukraine en février, bouleversant les marchés de l’énergie. La moyenne américaine pour un gallon d’essence a gonflé de 62 %, à 4,96 $, depuis l’année dernière, selon les données de l’AAA. Les automobilistes de 16 États paient en moyenne au moins 5 dollars le gallon, tandis que la Californie a dépassé 6 dollars. Faire le plein d’essence, selon le véhicule, peut coûter plus de 100 $, ce qui équivaut à 14 heures de revenu après impôt pour certains travailleurs à bas salaire.

L’escalade des dépenses, combinée à la hausse des coûts de la nourriture, du logement et d’autres produits essentiels, pousse les consommateurs à jouer à la taupe inflationniste, faisant des choix plus difficiles sur combien ils peuvent dépenser et quand. Certains conducteurs peuvent faire un plein partiel s’ils sont pressés pour de l’argent à la fin d’un cycle de paiement, explique Patrick De Haan, responsable de l’analyse pétrolière chez GasBuddy.

“S’il ne vous reste que cinq ou dix dollars avant votre prochain chèque de paie, c’est ce que vous faites”, a déclaré De Haan. “Cela nous indique que les gens souffrent vraiment des prix élevés de l’essence.”

Un sondage de la Washington Post-Schar School le confirme : 44 % des conducteurs contactés au hasard entre le 21 avril et le 12 mai ont déclaré n’avoir rempli que partiellement le réservoir d’essence de leur voiture, un chiffre qui monte à 61 % pour les conducteurs dont les revenus sont inférieurs à 50 000 $.

Et plus de 6 conducteurs sur 10 ont pris la décision de conduire moins – en faisant moins de trajets à l’épicerie, par exemple – tandis que plus de 3 sur 10 ont déclaré qu’ils conduisaient à des vitesses réduites, ce qui peut améliorer la consommation d’essence.

La demande d’essence, mesurée comme une moyenne mobile sur quatre semaines, a chuté à 8,8 millions de barils par jour pour la semaine terminée le 20 mai, selon l’US Energy Information Administration. Si vous excluez 2020, c’est le niveau le plus bas pour cette période de l’année depuis 2013.

Alina Hille, 35 ans, a l’habitude de le couper entre les remplissages, mais n’en avait jamais manqué jusqu’à un récent lundi après-midi, mise à l’écart dans une rue de Saint-Louis avec son fils de 4 ans et sa fille de 7 ans en remorque. Les trois se sont rendus à la station-service la plus proche, où le bidon d’essence prêté était sorti avec un autre client. Alors Hille, qui travaille comme thérapeute pour une organisation à but non lucratif, a acheté un bidon d’un gallon pour 1,50 $, l’a rempli et a réussi à rentrer à la maison à temps pour sauter sur un appel Zoom.

Elle a trouvé des moyens de réduire ses dépenses – elle travaille plus souvent à domicile et est plus susceptible d’accompagner ses enfants à l’école – mais le défi financier est profond : à partir de mercredi, un plein d’essence lui coûterait 67 $ ― 9 $ de plus qu’un il y a un mois.

“Je me retrouve à ne plus faire les choses que je faisais avec les enfants à cause des prix de l’essence”, a déclaré Hille. “Nous avions l’habitude d’aller faire des promenades en voiture lorsqu’ils étaient agités ou essayaient de conduire vers des terrains de jeux ou des destinations où ils n’étaient jamais allés auparavant.”

Maintenant, dit-elle, “je préfère acheter des produits d’épicerie.”

Même si les prix de l’essence secouent l’économie, les Américains ne peuvent pas rester en dehors de la route

De retour dans le sud du Texas, Alaniz a déclaré que les prix du carburant avaient forcé des changements dans ses plans de trajet et d’université. Il avait l’habitude de faire le trajet d’environ 60 miles entre le ranch de sa famille près d’Alice et Corpus Christi, où il fréquente l’université, dans sa Chevy Silverado 2500, une grosse camionnette qui, selon lui, couine 14 mpg sur l’autoroute.

Même avec un travail à temps partiel, les charges sont devenues insupportables. “Vous parlez de 60 $ me donne la moitié d’un réservoir,” dit-il.

Il échange donc sa Chevy contre un camion plus petit qui obtient un meilleur kilométrage. Il passe également aux cours en ligne pour le prochain semestre.

Ces changements de mode de vie en gros illustrent un point de basculement : des études ont montré que les consommateurs n’ajustent pas beaucoup leurs dépenses en carburant en réponse aux changements de prix à court terme, du moins pas en comparaison avec d’autres achats quotidiens. Au contraire, il faut généralement des augmentations soutenues pour affecter le comportement, a déclaré Roger Ware, économiste à l’Université Queen’s en Ontario.

« Les gens maintiendront leurs habitudes de conduite à court terme parce qu’ils ne voient pas d’alternative à l’atteinte de leurs objectifs, que ce soit pour les trajets domicile-travail ou la conduite récréative. Cependant, sur une période de plusieurs mois ou années, beaucoup de choses changeront si les prix restent élevés », a déclaré Ware.

Si les prix restent élevés, a-t-il dit, davantage de navetteurs passeront au transport en commun ou au covoiturage. Les consommateurs seront également plus enclins à repenser leurs véhicules et à les échanger contre des options plus économes en carburant. Et certaines personnes se rapprocheront du travail pour alléger les trajets, ou effectueront davantage leur travail à distance.

Les hausses de prix, associées au fait que davantage d’Américains reprennent leurs habitudes de conduite d’avant la pandémie, pourraient contribuer à la flambée des appels en panne d’essence, selon David Bennett, responsable des systèmes de réparation AAA.

Seulement environ 2% du total des appels d’assistance routière de l’AAA chaque mois sont liés au carburant, une proportion à peu près équivalente à celle d’avant la pandémie. En mars 2019, alors que le carburant était bon marché et que davantage de véhicules étaient sur la route, il y a eu 53 800 appels d’assistance liés au carburant.

“Les gens sont coincés à la maison depuis deux ans”, a déclaré Bennett. “Ils recherchent des opportunités d’aller explorer.”

Pour Danielle Socha, qui effectue des livraisons de nourriture pour trois applications dans la région de San Diego, un réservoir d’essence coûte environ 83 $. Elle s’est épuisée tellement de fois que c’est devenu une blague courante avec ses amis et sa famille.

“Ma jauge d’essence est cassée”, a-t-elle déclaré. “Je ne reçois pas de lecture sur ma voiture et cela continue de se produire.”

Elle garde un bidon vide dans sa voiture pour pouvoir marcher jusqu’à une station-service si nécessaire. Socha dit qu’elle reçoit parfois des regards sales de la part des passants, mais elle a également bénéficié d’actes de gentillesse. Lors de l’incident le plus récent, un jeune homme a aidé à pousser sa Volkswagen Jetta 2013 hors de la route lorsqu’il l’a vue agiter une veste de pluie blanche dans les airs.

Les hausses de prix ont également donné lieu à des cas bizarres de vol de carburant. Un couple de San Diego a appelé la police après avoir trouvé un trou percé dans le bas d’une voiture, émettant un flux constant de gaz, selon un rapport du 21 mars de CBS8. Des incidents similaires ont été signalés à Memphis, Las Vegas et dans d’autres villes.

Selon Newsweek, trois hommes de Floride ont été arrêtés et accusés de racket d’avoir volé des milliers de gallons de diesel directement dans des stations-service, de les avoir transportés dans des “vessies à essence” de 300 gallons.

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