La baisse du yen japonais augmente le potentiel de troubles du marché plus larges

Le yen japonais a chuté à son plus bas niveau en 20 ans face au dollar américain. Cela pourrait être une mauvaise nouvelle pour les marchés bien au-delà de Tokyo.

Les traders du monde entier surveillent la hausse et la baisse du yen non seulement pour suivre les marchés japonais, mais aussi pour évaluer l’état d’esprit des investisseurs à l’échelle mondiale. Habituellement, lorsque les marchés se redressent, le yen a tendance à s’affaiblir par rapport aux autres devises. Lorsque les marchés deviennent turbulents, le yen a tendance à gagner du terrain.

Cette dynamique a été bouleversée ce printemps.

Le yen a chuté de 12 % par rapport au dollar en 2022, alors même que la guerre russo-ukrainienne a fait chuter les actions mondiales. Sa chute a été si abrupte qu’elle se classe comme la devise la moins performante cette année sur 41 suivies par le Wall Street Journal, pire que le rouble russe ou la livre turque.

Si le yen était une monnaie plus petite, sa baisse aurait peut-être moins d’importance pour les marchés financiers. Mais le yen est la clé de la finance mondiale, se classant au troisième rang des devises les plus échangées au monde. Sa descente rapide devrait affecter non seulement le Japon, mais aussi quelque chose apparemment très éloigné du pays : le marché des bons du Trésor américain de 23 000 milliards de dollars.

La Réserve fédérale est sur le point de commencer à mettre fin à son vaste programme d’achat d’obligations dès le mois prochain. La banque centrale compte sur des investisseurs comme les institutions japonaises – les plus gros acheteurs étrangers de bons du Trésor américain – pour intervenir et aider à absorber l’offre accrue de bons du Trésor sur le marché.

Mais la déroute du yen pourrait réduire la demande japonaise de bons du Trésor. En effet, à mesure que le yen s’affaiblit, les investisseurs japonais disposant d’actifs libellés en dollars devront payer davantage pour se prémunir contre le risque que les fluctuations des devises réduisent leurs rendements.

En théorie, les rendements américains relativement généreux devraient rendre les bons du Trésor encore attractifs pour les investisseurs japonais. Le Trésor américain à 10 ans a un rendement de 2,905 % ; l’obligation d’État japonaise à 10 ans a un rendement relativement dérisoire de 0,25 %.

Mais la couverture est devenue si chère que le rendement supplémentaire qu’un investisseur japonais obtiendrait en détenant des bons du Trésor au lieu d’obligations d’État japonaises a presque disparu. Après avoir pris en compte le coût de la souscription à la protection des devises, la différence entre le rendement du Trésor à 10 ans et le rendement des obligations d’État japonaises à 10 ans n’est que de 0,2 point de pourcentage, selon Goldman Sachs Group Inc..

analyse à l’aide de couvertures glissantes de 12 mois trouvées.

En raison de “la crainte du dénouement du yen japonais faible et des actions américaines chères”, les institutions japonaises telles que les compagnies d’assurance sont susceptibles de concentrer davantage leurs portefeuilles sur les obligations d’État japonaises à très long terme plutôt que sur les actifs américains, a déclaré Daisuke Karakama, chef du marché économiste de Mizuho Bank, dans des commentaires envoyés par courrier électronique.

Les investisseurs japonais qui décident de rester sur le marché des bons du Trésor pourraient contourner les coûts de couverture plus élevés en renonçant à la protection contre les fluctuations des devises, a déclaré Ugo Lancioni, responsable de la devise mondiale chez Neuberger Berman.

Mais cela comporte son propre risque. Si le yen venait à se redresser brusquement face au dollar, “votre avantage de rendement pourrait complètement s’éroder en quelques jours”, a déclaré M. Lancioni. Les traders pariant sur une faiblesse soutenue du yen ont été brûlés par les dénouements rapides et violents de ce pari pendant la crise financière asiatique de 1998, ainsi que la grande crise financière de 2008.

Les données montrent que les investisseurs japonais ont réduit leurs avoirs en obligations étrangères. Ils ont été vendeurs nets d’obligations étrangères pendant presque un mois depuis novembre, selon le ministère japonais des Finances, vendant un montant net de 2,36 billions de yens (18,4 milliards de dollars) d’obligations étrangères le mois dernier.

Un recul plus prononcé des achats d’obligations par les investisseurs japonais interviendrait à un moment particulièrement inopportun pour leurs homologues américains. Les investisseurs obligataires ont déjà subi de fortes pertes cette année.

Il existe également le danger que la vente d’obligations américaines se répercute sur d’autres marchés, ce que les investisseurs ont vu se produire au cours des premiers mois de 2021. Les banques, les assureurs et d’autres institutions japonaises ont vendu des dizaines de milliards de dollars d’obligations américaines avant la fin de leur exercice fiscal. année, exacerbant une forte hausse des rendements obligataires, en particulier pendant les heures de négociation en Asie. Les actions américaines ont chuté.

Beaucoup ont imputé la chute des actions à la hausse rapide des rendements obligataires. Des taux plus élevés réduisent la prime que les investisseurs obtiennent en détenant des actifs plus risqués par rapport aux bons du Trésor, ce qui rend les actions moins attrayantes.

Pourquoi le yen japonais baisse-t-il autant ?

Les commerçants disent que la politique de plus en plus divergente de la banque centrale a entraîné la chute de la monnaie cette année. La Fed a relevé ses taux d’intérêt en mars pour la première fois depuis 2018 et a signalé qu’elle pourrait les relever six fois de plus d’ici la fin de l’année dans le cadre d’un effort pour lutter contre une forte hausse de l’inflation. Mais la Banque du Japon est restée fermement déterminée à maintenir les taux d’intérêt proches de zéro. L’écart grandissant entre les taux au Japon et dans d’autres pays a poussé les investisseurs à se débarrasser des actifs japonais libellés en yen et à acheter des actifs libellés en dollar, qui offrent des rendements plus élevés. Cela a envoyé le yen à des niveaux peu anticipés en début d’année.

En fin de compte, les actions se sont rapidement redressées après l’épisode de 2021, enregistrant des gains en pourcentage à deux chiffres pour l’année. Mais certains investisseurs voient un potentiel de brassage pour un autre recul.

“Si nous obtenons une autre série de ventes d’obligations, cela mettra probablement davantage les actions au défi”, a déclaré Peter Boockvar, directeur des investissements chez Bleakley Advisory Group.

Il y a une chance que la baisse du yen s’inverse avant que les investisseurs ne voient des ondulations plus larges sur le marché. Les spéculateurs qui ont fait le plein de paris sur la chute du yen pourraient dénouer brusquement leurs positions, entraînant un renforcement rapide du yen, non seulement par rapport au dollar, mais également à d’autres devises contre lesquelles le yen est fortement échangé, comme le réal brésilien et le dollar australien.

Mais jusqu’à présent, il y a peu d’indications d’un tel mouvement.

Les hedge funds parient toujours fortement sur une nouvelle baisse du yen, les positions nettes contre le yen atteignant récemment leur plus haut niveau en plus de trois ans, selon des données récentes de la Commodity Futures Trading Commission.

“Je ne vois aucune force qui va l’arrêter à ce stade à moins que le Japon ne change de tactique”, a déclaré Mark Grant, stratège mondial en chef chez Colliers Securities.

L’autre déclencheur potentiel d’un renversement du yen : une intervention plus brutale du Japon. La Banque du Japon pourrait envisager de relever les taux d’intérêt plus tôt que prévu, ou le ministère des Finances pourrait intervenir directement sur les marchés des changes.

Pourtant, certains investisseurs sont sceptiques quant à l’intervention des autorités japonaises.

L’inflation n’a pas été suffisamment élevée au Japon pour que la Banque du Japon justifie nécessairement une augmentation des taux d’intérêt, a déclaré Idanna Appio, gestionnaire de portefeuille chez First Eagle Investment Management.

“Peut-être que si le yen devait se détériorer de manière significative à partir d’ici ou s’il y avait des pressions politiques d’autres pays comme les États-Unis disant que le Japon essayait d’obtenir un avantage, ils interviendraient. Mais je ne vois pas cela se produire”, a déclaré Mme Appio. mentionné.

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Pour l’instant, certains investisseurs attendent sur la touche, plutôt que d’essayer de chronométrer les paris sur les mouvements du yen.

“Il atteint un niveau absurdement bon marché”, a déclaré Peter Kinsella, responsable mondial de la stratégie de change à la banque privée suisse UBP, à propos de la monnaie.

M. Kinsella avait parié sur la chute du yen par rapport au dollar jusqu’à il y a quelques semaines, lorsqu’il a annulé la transaction parce qu’il pensait qu’elle était allée trop loin. Si le yen dépasse environ 132 contre le dollar, il a dit qu’il envisagerait de parier sur sa hausse.

Écrivez à Akane Otani à akane.otani@wsj.com et à Caitlin Ostroff à caitlin.ostroff@wsj.com

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