Karl-Anthony Towns canalise sa colère dans une performance dominante pour les Timberwolves

Karl-Anthony Towns a passé la majeure partie de sa carrière à essayer de dire les bonnes choses, à essayer de façonner son image, à essayer d’être votre ami. Et où cela l’a-t-il mené ?

Avant cette saison, ses Timberwolves du Minnesota étaient une réflexion après coup de la NBA. Les villes ont été étiquetées douces, un score de boîte vide, un joueur perdant. À la suite de l’effondrement des Timberwolves contre les Memphis Grizzlies lors du troisième match de leur série éliminatoire, toutes ces vieilles critiques et bien d’autres pleuvaient à nouveau sur lui et son équipe.

Towns en a fait les frais, ses quatre tentatives de tir, la course 50-13 des Grizzlies et ses commentaires par la suite donnant aux critiques vocaux plus de quoi hurler. Au cours des deux jours précédant le match 4 samedi soir, les gens autour de Towns ont remarqué un changement en lui. Il était furieux de perdre le match 3, fou de ne pas avoir reçu suffisamment de touches alors que le match s’est échappé au quatrième quart. Et pour l’une des rares fois au cours de ses sept années dans la NBA, Towns l’a finalement fait savoir à tout le monde.

Coéquipiers. Entraîneurs. Amis. Adversaires. Il n’y avait pas une personne dans son orbite qui ne comprenait pas que Towns était bouleversé et exigeait que les choses changent. Pour une fois, il n’avait pas peur de marcher sur les pieds de qui que ce soit. Il n’était pas préoccupé par les sentiments blessants. Il ne choisissait pas ses mots avec soin. Il voulait le ballon, et il le voulait maintenant, bon sang.

“Il était vraiment concentré”, a déclaré l’entraîneur Chris Finch. “Il était en colère. L’objectif aujourd’hui était (d’) entrer, et il a joué énervé et lâche. Je pensais que nos gars avaient fait ça.

Towns a marqué plus de points que les 33 qu’il a accumulés dans le quatrième match. Il a capté plus de rebonds que les 14 qu’il a récoltés contre les Grizzlies. Il a été plus efficace que les 8 en 17 du terrain qu’il ne l’était samedi. Mais il serait difficile de lui trouver un meilleur match que celui qu’il a livré lors d’une victoire 119-118 contre Memphis qui aurait peut-être sauvé la saison des Timberwolves. Il a égalé la meilleure des sept séries à 2-2 et a transformé le match 5 à Memphis mardi en un concours critique plutôt que le couronnement qu’il aurait pu être si les Grizzlies avaient remporté celui-ci.

Un match après avoir obtenu ces quatre tirs, Towns a mené l’équipe avec 17. Il a également atteint la ligne pour 17 tentatives de lancers francs, mais il a canalisé toute cette colère et cette émotion dans une hyper-agression dont les Timberwolves avaient cruellement besoin. S’ils étaient tombés, 3-1, avec deux défaites à domicile, la série aurait été pratiquement terminée. Au lieu de cela, les Wolves ont quitté Target Center samedi, convaincus que la série était là pour être prise. Si Towns joue comme il l’a fait dans le match 4, ils pourraient avoir raison.

Towns a qualifié la description de Finch de lui comme “en colère” dans la perspective de ce jeu “vtrès juste. Ce n’est tout simplement pas le plus agréable quand je suis en colère.

Les villes ont été câblées dès le début, et parfois cela peut être une mauvaise chose. Si l’émotion n’est pas maîtrisée, il peut trop se plaindre aux officiels, forcer les tirs sur des courses folles vers le panier et ramasser des fautes stupides qui compromettent sa capacité à rester sur le sol. Il y avait beaucoup de cela pour lui dans les jeux 2 et 3, les deux défaites des Wolves, quand il a compilé 10 fautes personnelles et 11 tentatives de tir.

Beaucoup ont fait la queue pour laisser les villes l’avoir. Certaines critiques ont eu du poids. Sa volatilité avec les officiels peut parfois se répercuter sur le reste des Wolves et leur faire perdre leur concentration. Ses problèmes de faute, plus dans le match 2 que dans le match 3, peuvent faire perdre le rythme à l’attaque. Et la facilité avec laquelle il a été éliminé de certains matchs importants, en particulier en ne prenant qu’un seul tir au quatrième quart du match 3, a été préoccupante.

Mais l’incapacité de détenir une avance de 25 points au troisième quart n’a pas été entièrement attribuée au comportement de Towns ou à ses fautes. Il n’a pris qu’un seul tir au quatrième quart, et les gardes des Wolves D’Angelo Russell et Patrick Beverley se sont combinés pour aller 0 contre 8 dans la période. Russell et Beverley sont tous deux fiers de mener une attaque, mais leur incapacité à lui donner le ballon tout en cherchant leurs propres coups était flagrante, et cela s’est manifesté lorsque Towns a frappé son seul coup du quart, puis a regardé ses mains pour impliquer qu’il avait été bien trop long pour qu’il parte sans se faire vacciner.

Il a été interrogé sur son manque de contact après le match et a donné une réponse abrupte “Question suivante”, une rare réponse courte de l’un des joueurs les plus bavards de la ligue. L’implication n’était pas qu’il n’aimait pas la question, mais plutôt qu’il ne voulait pas dire ce qu’il avait vraiment en tête à propos de ne pas avoir assez de contacts. Il a conservé ce message pour la séance de cinéma le lendemain et le match 4 samedi.

Dans les années passées, Towns aurait pu se mordre la langue, préférant ne pas en faire un spectacle. Pas cette fois.

“Il était en colère, je pense, contre beaucoup de choses différentes, mais pas distraitement”, a déclaré Finch. “Je pense qu’il a fait un excellent travail pour garder ses émotions au bon endroit. Il a joué avec beaucoup d’émotion, c’est ce qu’il doit faire car cela alimente son jeu. Mais il l’a canalisé dans son jeu et pas ailleurs.

Cette fois, il était concentré. Sa colère était maîtrisée. Rien ne se mettait en travers de son chemin ; pas une blessure au genou droit qui a momentanément mis Anthony Edwards hors du jeu, pas encore une autre manifestante qui a été taclée alors qu’elle entrait sur le terrain.

Lors des échauffements d’avant-match, il est allé 3 en 4 à partir du logo, puis en a enterré trois directement du haut de l’arc et a commencé à aboyer à personne en particulier. Il est sorti agressif au premier quart, n’enregistrant qu’une seule tentative de placement, mais atteignant la ligne pour huit lancers francs. Chaque fois qu’il a été victime d’une faute, il s’est dirigé vers le logo, a marché dessus et est revenu en trombe vers la ligne, où il a inspiré profondément avant chaque tir dans un effort pour se calmer.

“Cela me permet de me calmer et de retrouver mon chi”, a déclaré Towns. “J’ai juste l’impression que les lancers francs me donnent une bonne chance de mettre une bonne énergie sur le ballon, que ce soit le prochain coup pour moi (ou) le prochain coup pour mes coéquipiers.”

Towns a tiré huit des 18 lancers francs des Wolves au premier quart, un nombre impressionnant de tentatives pour une équipe qui se plaint souvent de ne pas avoir le bénéfice du doute avec les officiels. Pour le match, les Grizzlies ont été appelés pour 33 fautes contre 23 pour le Minnesota, et les Wolves sont passés de 31 pour 40 de la ligne des lancers francs à 19 pour 25 des Grizzlies.

« Je n’ai jamais vu un jeu arbitré plus incohérent et arrogant », a déclaré l’entraîneur des Grizzlies Taylor Jenkins, ajoutant plus tard que « nous savons que nous devons nous améliorer. Mais dès le départ, c’était faute, faute, faute, faute. Incohérence.”

Edwards a ignoré une peur du genou pour marquer 24 points. Beverley a récolté 17 points, cinq passes décisives et deux tirs bloqués, et Jordan McLaughlin a récolté 16 points énormes sur le banc. McLaughlin n’a pas joué dans le match 3, une décision que Finch a déclaré avoir eu lieu parce que “sparfois tu fais des choses stupides. Il était de 5 pour 6 sur le terrain et de 4 pour 4 sur une plage de 3 points. Le tir de Russell ne tombant plus – il était 3 en 12 et a marqué 10 points – et Malik Beasley bizarrement ne tentant même pas un tir en 11:35, les Wolves avaient désespérément besoin de la sortie de McLaughlin.

“Jordan McLaughlin”, a chanté Edwards dans sa routine de comédie d’après-match. « Tout ce que vous me demandez, c’est ce que je dis. Vous ne voudrez peut-être plus me poser de questions. Jordan Mc Laughlin. C’est ma réponse. Tout. Tout.”

Beverley et Russell se sont combinés pour 34 tirs dans le match 3. Ils n’en ont pris que 20 dans le match 4, Beverley passant 5 pour 8 sur le terrain et 4 pour 6 sur 3. Le volume inférieur de la zone arrière de départ signifiait que le ballon pouvait beaucoup plus entre les mains de Towns. Les Timberwolves sont montés au tableau au premier quart-temps sur Towns 3, et il a de nouveau regardé ses mains comme pour dire: “Je te l’avais dit.”

Il a ensuite jeté tout le sac sur les Grizzlies, en commençant par une étape européenne si flashy qu’il faudrait peut-être la surnommer «étape dominicaine» en l’honneur de l’héritage de sa mère.

Il a cette chute unijambiste à la Dirk Nowitzki depuis quelques années maintenant. Plus il la maîtrise, plus il est difficile pour une défense de le neutraliser avec une double équipe rapide, comme l’ont fait les Grizzlies pour une deuxième soirée consécutive.

Dans le quatrième, Finch a éliminé un jeu que l’équipe n’a pas connu beaucoup ces derniers temps, voire pas du tout. Towns est sorti d’une épingle comme un garde et a laissé son tir voler, et cela a brisé une égalité 107-107. Il n’avait tenté que deux 3 lors des deux matchs précédents de la série.

“C’est quelque chose que nous faisions beaucoup plus pour lui”, a déclaré Finch. «Nous avons pensé que nous pourrions peut-être lui faire un bon aperçu là-bas. Il était dans un bon rythme. Bon moment pour lui donner le ballon. PB a mis en place un excellent écran.

Il a également obtenu trois passes décisives, dont deux pour Jarred Vanderbilt coupant au panier.

“Il était vraiment bon depuis le début”, a déclaré Finch. «Juste agressif, mettant la pression sur eux. Les forçant à siffler, se rendre à la ligne des lancers francs. Des choses qu’il n’avait pas faites lors des deux derniers matchs.

Russell et Beverley ont également combiné pour 12 passes décisives. Ils ont vu que Towns avait la main chaude tôt et ont continué à le nourrir. C’est la recette pour passer au tour suivant : les villes jouent plus de 40 minutes, évitent les fautes et dictent les conditions d’engagement. Ses deux derniers matchs ont été parmi les meilleurs en défense de sa carrière. Il joue le haut mur à la quasi-perfection, énervant Ja Morant dans le processus, protégeant la jante et saisissant les rebonds.

“Commence par ne pas avoir beaucoup de fautes”, a déclaré Towns, qui n’en a eu que trois dans le match. “Faire mon travail et ne jamais oublier de faire mon travail, peu importe ce qu’il faut pour gagner. Dominez le jeu et faites tout ce qu’il faut pour obtenir des touches.

Son quatrième quart-temps a été immaculé : 13 points sur 4 en 5 au tir, 2 en 2 sur 3 avec deux rebonds, les deux lancers francs pour sceller le match et un contre de Morant pour garder les Wolves en tête à 102- 101.

“J’ai vu le meilleur grand homme de la ligue ce soir”, a déclaré Edwards.

S’il veut vraiment revendiquer cette revendication, c’est le genre de jeu qu’il doit livrer nuit après nuit. C’est la norme retenue pour Nikola Jokic et Joel Embiid, deux joueurs considérés comme plus élevés dans l’ordre hiérarchique des grands que Towns.

Les Timberwolves commenceront les préparatifs du match 5 à Memphis mardi avec la conviction qu’ils sont meilleurs que les Grizzlies, que cette série pourrait facilement être 3-1 s’ils n’avaient pas plié de façon aussi spectaculaire au cours des 13 dernières minutes du match 3. Il y a un un argument de poids à faire valoir que les Wolves ont été la meilleure équipe pendant de plus longues périodes de cette série que les Grizzlies. Mais ils doivent également savoir qu’il y avait beaucoup de choses qui travaillaient en leur faveur et qu’ils ne peuvent pas planifier de se reproduire.

Morant a récolté 15 passes décisives mais a été généralement terrible, tirant 4 en 13 et marquant 11 points. Les cinq partants des Grizzlies ont commis au moins quatre fautes, avec Jaren Jackson Jr. commettant une faute et Dillon Brooks, Desmond Bane (qui a ouvert la voie avec 34 points) et Xavier Tillman ont tous été appelés pour cinq. Les Wolves ont tiré 15 autres lancers francs et ont maintenu les Grizzlies à seulement six rebonds offensifs, une manœuvre extrêmement difficile à réussir contre la meilleure équipe de rebonds offensifs de la ligue, et toujours gagnée par un seul point.

Les Wolves peuvent s’attendre à une équipe de Grizzlies beaucoup plus pointue et plus énergique au FedEx Forum dans le cinquième match. Towns a eu deux bons matchs et deux nuits de repos dans cette série. Il doit être génial comme il l’était samedi, car quand il l’est, les Grizzlies ne peuvent pas le gérer.

La politesse et le décorum ont disparu pour Towns ces deux derniers jours. Il a dit à ses coéquipiers et à ses entraîneurs que la défaite et la façon dont ils ont joué le long du tronçon étaient inacceptables. Il leur a dit qu’il avait besoin de ce putain de ballon dans ses mains.

Certaines personnes peuvent ne pas aimer la façon dont Towns parle lors des conférences de presse. Certains peuvent ne pas aimer la façon dont il interagit avec les officiels. Certains peuvent détester quand il a des ennuis grossiers ou quand il agite ses bras lors d’un entraînement vers le panier.

Quand il joue comme il l’a fait dans le match 4, canalisant cette colère et cette passion dans des directions positives, peu importe ce que tout le monde pense.

(Photo de Karl-Anthony Towns : Joe Murphy / NBAE via Getty Images)

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