Guy Lafleur, vedette dynamique des Canadiens de Montréal, décède à 70 ans

Guy Lafleur, l’ailier droit dynamique et en roue libre qui a mené le dynastique Canadien de Montréal à cinq championnats de la Coupe Stanley dans les années 1970, dont quatre de suite, est décédé vendredi en banlieue de Montréal. Il avait 70 ans.

La Ligue nationale de hockey a déclaré que la cause était le cancer et que Lafleur était décédé dans un centre de soins palliatifs. Fumeur de cigarette de longue date, il avait reçu un diagnostic de cancer du poumon et avait subi un quadruple pontage en 2019.

Lafleur, surnommé « la Fleur » par les partisans, était un magicien sur la glace, une force créative capable de diviser habilement les défenses et dont les rushs offensifs poussaient les partisans montréalais à scander « Guy ! Mec! Mec!”

Il a été le premier joueur de l’histoire de la LNH à marquer au moins 50 buts et 100 points en six saisons consécutives – une séquence qui a été surmontée par les 136 points (56 buts et 80 passes) qu’il a totalisés au cours de la saison 1976-1977.

« Il aimait tirer haut du côté du gant, et c’était un tir dangereux, carrément effrayant », a déclaré John Davidson, un ancien gardien des Rangers de New York, lors d’une entrevue téléphonique vendredi. « Lorsqu’il a récupéré la rondelle à la ligne bleue du Vieux Forum de Montréal et qu’il s’est dirigé vers la patinoire, vous pouviez sentir la précipitation. Vous sentiriez les gens faire du bruit, et ce bruit deviendrait de plus en plus fort, et les gens se tiendraient debout, qu’il marque ou non.

Lafleur a amassé 560 buts et 793 passes en 17 saisons, dont 14 avec les Canadiens, une avec les Rangers et deux avec les Nordiques de Québec. En séries éliminatoires, il a inscrit 58 buts de plus et 76 passes décisives.

Il a remporté le trophée Art Ross pour avoir mené la ligue en marquant trois fois et le trophée Hart Memorial à deux reprises, en tant que joueur le plus utile de la LNH. Il a été intronisé au Temple de la renommée du hockey en 1988.

Premier ministre Justin Trudeau du Canada écrit sur Twitter que Lafleur “ne ressemblait à personne d’autre sur la glace”, ajoutant: “Sa vitesse, son habileté et son score étaient difficiles à croire.”

Le décès de Lafleur survient une semaine après celui d’un autre grand marqueur, Mike Bossy des Islanders de New York.

Guy Damien Lafleur est né le 20 septembre 1951 à Thurso, au Québec, de Réjean et Pierette Lafleur. Il était tellement fasciné par le hockey lorsqu’il était enfant qu’il se faufilait dans un aréna local les matins de la semaine et tôt le dimanche pour avoir du temps de glace quand personne d’autre n’était là, selon sa biographie du Temple de la renommée du hockey.

«Quand j’étais enfant, tout ce que nous voyions à la télévision, c’était les Canadiens, et tout ce que je voulais être, c’était Béliveau», a-t-il déclaré au Hall, faisant référence à la vedette de longue date des Canadiens, Jean Béliveau. Il rêvait que les Canadiens le repêcheraient.

Il a été spectaculaire au hockey junior de haut niveau, marquant 103 et 130 buts pour les Ramparts de Québec au cours des saisons 1969-70 et 1970-71, et les Canadiens l’ont sélectionné avec le premier choix au total au repêchage amateur de la LNH. Lafleur a déclaré que s’ils ne l’avaient pas choisi, il aurait signé avec les Nordiques, qui faisaient alors partie de l’Association mondiale de hockey rivale.

Lafleur s’est joint à une équipe montréalaise qui avait remporté la Coupe Stanley la saison précédente, mais qui avait perdu Béliveau à la retraite et avait embauché un nouvel entraîneur, Scotty Bowman. Lafleur a commencé relativement lentement, marquant 29, 28 et 21 buts lors de ses trois premières saisons avant d’éclater avec 53 lors de la saison 1974-1975.

Avec ses cheveux blonds flottants à l’époque où les joueurs portaient régulièrement des casques, Lafleur est devenu une star pour une franchise montréalaise légendaire, un innovateur avec un bâton dans les mains.

« Ce n’est pas le joueur avec lequel il est le plus facile de jouer parce qu’il est partout sur la glace », a dit un jour son coéquipier Steve Shutt. “Il ne sait pas ce qu’il va faire, alors comment puis-je savoir?”

Les saisons les plus électriques de Lafleur en tant que marqueur, de 1974-75 à 1979-80, ont presque coïncidé avec les quatre années consécutives où les Canadiens ont remporté la Coupe Stanley, de 1976 à 1979. Au cours des séries éliminatoires de 1976, il a fait l’objet d’une prétendue menace d’enlèvement. et protégé par la sécurité.

Lors de la finale de la Coupe Stanley de 1978, l’entraîneur-chef des Bruins de Boston, Don Cherry, a ordonné à ses joueurs de lever leur bâton contre Lafleur dans le but de le dissuader. Ils l’ont tailladé, l’amenant à jouer avec la tête couverte de bandages, selon un article sur le site Web The Hockey Writers. Lafleur a tout de même marqué trois buts et deux passes, et les Canadiens ont gagné en six matchs.

Après que Lafleur ait marqué 125 points lors de la saison 1979-80, sa production a commencé à chuter. Dix-neuf matchs après le début de la saison 1984-85, il a brusquement pris sa retraite après n’avoir marqué que deux buts et trois passes décisives. Il ne s’entendait pas avec l’entraîneur, Jacques Lemaire, qui le mettait régulièrement au banc, ni avec le directeur général, Serge Savard.

Lafleur est resté à la retraite pour le reste de cette saison et pendant trois autres, mais quelques semaines seulement après avoir été intronisé au Temple de la renommée en septembre 1988, il a signé pour jouer pour les Rangers. À l’époque, il avait confié au New York Times que ses derniers jours avec les Canadiens avaient été « les pires moments de ma vie ».

“J’avais le choix entre des ulcères à 33 ans ou à la retraite”, a-t-il déclaré.

Après une saison à New York, il signe avec les Nordiques, qui s’étaient joints à la LNH en 1979.

“Ce fut une année agréable en exil à New York”, a déclaré Lafleur aux journalistes lorsqu’il a annoncé son passage aux Nordiques. « Mais maintenant, j’aimerais terminer ma carrière au Québec, là où elle a commencé.

Il a joué deux ans avec les Nordiques, avec des résultats modestes, avant de se retirer définitivement. Il est ensuite revenu chez les Canadiens en tant qu’ambassadeur de l’équipe.

Il laisse dans le deuil son épouse, Lise; sa mère; ses fils, Martin et Mark; quatre sœurs; et une petite-fille.

En 2008, quatre statues de bronze de grands Canadiens — Lafleur, Béliveau, Howie Morenz et Maurice (Rocket) Richard — ont été dévoilées au Centre Bell, domicile de l’équipe.

« Je préfère continuer à jouer », dit Lafleur en riant, « plutôt que d’avoir une statue.

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