Critique de restaurant : Mels à Chelsea

Mel’s, une pizzeria qui a ouvert ses portes à Chelsea en mars, semble déterminée à faire passer du bon temps à tout le monde. La plupart des pizzerias accomplissent cela avec de la pizza seule, mais Mel’s ne s’arrête pas là.

Vous passez de la porte d’entrée dans un tunnel sombre, comme si vous pénétriez dans une boîte de nuit. Au bout de celle-ci, devant les deux ou trois hôtes souriants, se trouve la cuisine, dominée par un four à pizza bombé aux allures de boule disco. Toute la nuit, le restaurant joue de la musique hip-hop et club à des volumes que vous n’entendez pas normalement dans les restaurants en dehors du quartier de meatpacking.

Presque autant de personnes semblent travailler dans la salle à manger maussade et ombragée que de manger; toutes les quelques minutes, un serveur différent s’arrête pour s’enregistrer pour poser des questions sur les cocktails, le vin ou autre chose. Vers la fin de mon premier dîner chez Mel, l’un d’eux s’est matérialisé à mes côtés pour me demander comment se passait le repas.

Bien, j’ai dit.

“Faites-moi savoir si vous avez besoin de quoi que ce soit”, a-t-il dit. “Et je veux dire n’importe quoi.”

Qu’avait-il en tête – du pepperoni supplémentaire ? En tout cas, je ne l’ai jamais revu.

Si Mel semble pousser trop fort sur le facteur plaisir, c’est peut-être parce que l’endroit a une histoire monstre. Une partie de son espace, à l’intérieur du 85 10th Avenue, abritait autrefois le John Dory, un lieu de fruits de mer éphémère où Mario Batali et Ken Friedman étaient parmi les propriétaires. L’empreinte de John Dory a été subsumée par Del Posto, le restaurant beaucoup plus grand et grandiose dont M. Batali était également propriétaire. Les deux hommes ont ensuite quitté la restauration après avoir été accusés de harcèlement sexuel et d’autres inconduites.

Del Posto a continué pendant quelques années encore, mais la cuisine fougueuse et sensible de son dernier chef, Melissa Rodriguez, était de plus en plus en contradiction avec une éthique de service affectée et anachronique. En 2021, avec des partenaires dont un autre ancien employé, Jeffrey Katz, elle a acheté le restaurant, qui avait été fermé pour la pandémie. Ils ont décidé de fermer Del Posto et de construire Mel’s dans l’espace avec un autre restaurant et un bar, qui sont toujours en travaux. L’un des premiers gestes des nouveaux propriétaires fut de brûler un fagot de sauge dans la salle à manger.

Pas étonnant que manger chez Mel’s soit un peu comme aller à l’anniversaire d’un enfant dans une maison hantée. Beaucoup de choses semblent se produire par crainte que le simple fait de manger et de boire ne suffise pas. Mais ils sont.

La pizza à elle seule établit Mel’s comme une nouvelle présence sérieuse. Les tartes, brûlées par la chaleur du bois brûlant à l’intérieur du four à boule disco, ne ressemblent à personne d’autre. Le style napolitain tendre et léger est une influence majeure, mais la croûte est plus croustillante en dessous, plus moelleuse et plus savoureuse. À 12 pouces de diamètre, une tarte de Mel est suffisamment petite et aérée pour que je puisse en manger une par moi-même, puis poursuivre jusqu’au dessert.

La chose la plus proche de la croûte de Mel dans la région de New York est probablement la croûte néo-napolitaine de Dan Richer à Razza à Jersey City, NJ C’est une excellente compagnie pour une nouvelle pizzeria, même si Mel’s n’est pas encore proche de réaliser l’application magistrale de Razza de tomates, fromage et autres garnitures.

La pizza Margherita est conforme au livre et très bonne. Au-delà de cela, Mme Rodriguez se laisse aller à la tradition. La tarte aux champignons gagne en profondeur grâce à la mozzarella fumée, aux échalotes douces et au vinaigre balsamique vieilli. La pizza frutti di mare utilise une sauce tomate épicée comme toile de fond pour de tendres poulpes, calamars et crevettes. La combinaison de ricotta et de gremolata avec des asperges finement rasées est originale et intelligente, suggérant que les tartes faites avec des produits du marché valent la peine d’être recherchées à mesure que le temps plus chaud s’installe.

Les légumes sont le sujet de la plupart des entrées, de l’excellente salade de laitue Bibb arrosée de chapelure grillée et de pistaches à la laitue Little Gem grillée en vinaigrette et menthe fraîche avec une goutte de burrata presque liquide.

Les panais rôtis à la braise semblent prometteurs, mais ils n’ont pas été cuits assez longtemps pour faire ressortir leur douceur. (Quelque chose de similaire se produit avec le chou-fleur rôti entier offert en plat principal ; comme les panais, il aurait aussi bien pu être cuit à la vapeur.)

Le meilleur apéritif, et à certains égards la plus grande réussite du restaurant, est ce qu’on appelle une palourde géante. Les habitants de Rhode Island vous diront qu’il s’agit d’un “stuffie” – une coquille cuite au four remplie de palourdes hachées et de chapelure assaisonnée. Ce qu’ils ne vous diront peut-être pas, c’est que la plupart des peluches sont affreuses – denses, détrempées et assez lourdes pour servir d’ancre à un petit bateau. Une farce de Mel, en revanche, est lâchement emballée avec de la chapelure fraîche mélangée non seulement avec des palourdes mais aussi des crevettes hachées. C’est hérétique, mais l’effet est exceptionnel.

Vous vous faites l’idée qu’on peut parfaitement bien manger chez Mel’s tout en attribuant à la pizza un second rôle, ou pas du tout ? Je pourrais imaginer me glisser dans un siège vide au bar, s’il y en avait un, et ne commander que la salade Bibb et la contre-filet grillée de New York, un morceau de viande intensément persillé que de nombreux steakhouses ne peuvent égaler. Voici l’occasion de tirer parti de la carte des vins, pleine de rouges mûrs du sud de l’Italie. Ce qui passe pour le bas de gamme de nombreuses listes commence maintenant autour de 70 $, alors le simple fait de voir le nombre de bouteilles que Mel’s a tarifées à 50 $ ou moins m’a toujours remonté le moral, même avant que la première goutte ne soit versée.

Une bonne fête d’anniversaire, même dans une maison hantée, a besoin de glace. Tous les desserts de Mel’s sont des glaces glacées, et chacun est entièrement pensé, un tout unifié. La plus jolie est la stracciatella reposant sur un fond de fudge chaud avec des copeaux de biscuits arc-en-ciel napolitains sur le dessus, mais j’aime aussi le subtil accord de gelato fior di latte avec des rubans de caramel salé et une pizzelle entière logée dans la glace.

Les desserts sont l’œuvre de Georgia Wodder, qui était la pâtissière de Del Posto dans ses dernières années. La pâte à pizza est également sa recette, ce qui la qualifie pour le prix du joueur le plus précieux.

Les fantômes du 85 10th Avenue ont-ils été inhumés ? Les convives avec de longs souvenirs pourraient souligner que les antipasti, pizzas et glaces aux légumes étaient le modèle d’un autre restaurant de Mario Batali, Otto, qui a fermé en 2020. Mais s’ils sont honnêtes, ces convives devraient admettre que la pizza est meilleure à celui de Mél.

Que signifient les étoiles En raison de la pandémie, les restaurants ne sont pas classés par étoiles.

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