Comment AT&T peut devenir un gagnant dans la guerre du streaming

Après une semaine mouvementée, la pensée m’est venue lors de l’appel aux investisseurs d’AT&T jeudi : et si John Stankey se retrouvait du côté des gagnants de la guerre du streaming ?

Netflix a fait un plongeon mardi avec un rapport sur les résultats qui a prouvé qu’il ne pouvait pas suspendre la loi de la gravité pour toujours. La hausse constante des gains d’abonnés Netflix a dû s’arrêter à un moment donné, et c’était parfois au premier trimestre 2022.

La secousse que la nouvelle de pertes à six chiffres au premier trimestre et d’une perte projetée à sept chiffres pour le deuxième trimestre a fait chuter le cours de l’action Netflix. Cela a également porté un coup à la psyché hollywoodienne à propos de la promesse à long terme du streaming, rappelant comment la terre a tremblé en août 2015 lorsque le PDG de Disney, Bob Iger, a reconnu que même le puissant ESPN avait fait face à « quelques pertes d’abonnés ».

C’est devenu le moment où Hollywood a dû reconnaître à contrecœur que la coupure de cordon était une menace réelle. Le grand raté de Netflix sera-t-il finalement consacré au moment où la bulle de contenu éclatera ? Seuls le temps et les informations sur les dépenses de contenu le diront.

Le sentiment de soulagement dans la voix du PDG d’AT&T est apparu clairement, même à travers l’audio minuscule de la webdiffusion. Le géant des télécommunications est heureux de voir WarnerMedia dans le rétroviseur après avoir conclu la transaction dérivée avec Discovery le 8 avril.

Le message d’AT&T sur les résultats du premier trimestre aux analystes de Wall Street s’est inspiré des Shakers : “C’est un cadeau d’être simple”.

Stankey et le directeur financier d’AT&T, Pascal Desroches, ont utilisé les mots “simple” et “simplifié” pas moins de huit fois au cours de l’appel de 70 minutes pour décrire le nouveau bilan amélioré d’AT&T. Le nouvel objectif de croissance de l’entreprise s’accompagne même d’une allitération intégrée pratique : 5G et fibre.

Il n’est pas difficile de comprendre pourquoi Stankey semblait heureux de parler de sa gestion directe de Warner Bros., HBO et des réseaux Turner au passé. Les guerres du streaming étant désormais synonymes de guerres des dépenses, AT&T vient de se décharger de 55 milliards de dollars de dettes et d’une tonne métrique de pressions concurrentielles et de vents contraires dans les médias et le divertissement. Et il a reçu une cargaison d’argent en retour, plus la majorité des capitaux propres de la société successeur.

La responsabilité du financement de la croissance de HBO Max est désormais hors des livres d’AT&T (principalement). Si David Zaslav, le nouveau dirigeant intrépide de Warner Bros. Discovery, parvient à faire fonctionner l’entreprise élargie à l’échelle mondiale, les avantages iront aux actionnaires d’AT&T. Et sinon, Stankey, qui n’est rien sinon un négociateur expérimenté, a tiré le meilleur parti d’une mauvaise situation pour aider à atténuer la douleur des actionnaires d’AT&T après la course effrénée de l’opérateur de télécommunications dans les médias.

«Avec la finalisation de la transaction WarnerMedia, AT&T a reçu 40,4 milliards de dollars en espèces et la rétention par WarnerMedia de certaines dettes existantes. De plus, les actionnaires d’AT&T ont reçu 1,7 milliard d’actions de Warner Bros. Discovery, représentant 71 % de la nouvelle société », a entonné Stankey. « Cette transaction renforce considérablement notre bilan et nous offre une flexibilité financière pour l’avenir. Nous disposons désormais d’un cadre simplifié d’allocation du capital.

AT&T a sûrement créé un cratère fumant dans son bilan avec des achats inopportuns de DirecTV (pour 48 milliards de dollars) en 2015 et de Time Warner (pour 84,5 milliards de dollars) en 2018. Il n’y a pas de total des coûts d’opportunité perdus pour les deux côtés de l’AT&T/ Fusion de TW pendant plus de cinq ans de mariage malheureux qui a commencé avec l’accord d’acquisition initial en octobre 2016. (Le prix final pour AT&T doit également inclure les millions incalculables qu’il a dépensés pour l’emporter contre le procès antitrust chimérique du ministère de la Justice.)

Jeudi, Stankey a présidé pour la dernière fois à la divulgation des chiffres des abonnés de HBO Max – et ils étaient crédibles avec un gain de 3 millions par rapport au quatrième trimestre atteignant un total de 76,8 millions dans le monde. Quelques heures après son discours, David Zaslav, le nouveau chef de Warner Bros. Discovery, a débranché le streamer de niche CNN + moins de 30 jours après son lancement dans les dernières semaines du mandat de l’ancien régime de WarnerMedia. Craquez pour la folie des fusions.

Les chiffres de HBO Max semblaient carrément solides par rapport à la crise de Netflix. Alors, pourquoi le chef d’AT&T semble-t-il encore plus heureux de parler en termes précis de la position d’AT&T dans le “partage de flux” des télécommunications et du sans fil, etc. ? La réponse semble assez simple.

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