Chronique : Denise Lincoln : l’histoire du 19 juin de Cape Girardeau (6/11/22)

Le jour de l’émancipation a été régulièrement célébré par la communauté noire de cette région jusqu’aux années 1920. Les comptes rendus de journaux mentionnent des pique-niques, des programmes d’oraison, des matchs de baseball, des concerts de musique et des excursions en bateau fluvial pour marquer les variétés de célébrations. Ce groupe s’est produit à Austin, au Texas, pour célébrer le jour de l’émancipation en 1900. Cape Girardeau a apprécié les divertissements interprétés par des groupes similaires à la même époque. Photo attribuée à The Portal to Texas History, University of North Texas.

Photo soumise

Juneteenth National Independence Day nous appelle à nous souvenir et à célébrer la libération de l’esclavage des Afro-Américains. Nommée fête fédérale en 2021, Juneteenth sera célébrée localement lors d’un événement d’une journée à Ivers Square le 18 juin.

Juin se trouve être un mois important dans l’histoire de la liberté au sein de la communauté noire de Cape Girardeau. Le jeudi 18 juin 1863, les hommes noirs ont été autorisés à s’enrôler dans l’armée de l’Union fédérale au poste de Cape Girardeau. Quarante-deux bénévoles se sont enrôlés ce jour-là au palais de justice des plaidoyers communs (maintenant notre hôtel de ville). Chacun a inscrit ses papiers d’enrôlement avec un “X” et a prêté serment de “porter une foi et une allégeance véritables aux États-Unis d’Amérique et … de servir honnêtement et fidèlement contre tous les ennemis ou opposants …”

Des mois auparavant, un grand nombre d’esclaves, d’hommes, de femmes et d’enfants en quête de liberté se sont rassemblés à Cape Girardeau. Rejetant avec audace l’oppression du travail non rémunéré, la séparation des familles et la vente de leurs corps comme des animaux de ferme, ils se sont auto-émancipés, espérant que l’armée de l’Union occupant la ville les protégerait. Les protections ont été testées lorsque les soldats ont refoulé les esclavagistes en colère qui venaient récupérer leurs esclaves.

Le nombre croissant de personnes de couleur non accompagnées a soulevé des inquiétudes et évoqué de fortes divergences d’opinions entre les habitants de la ville et leurs occupants militaires. Les gens de la ville ont blâmé un manque de politique cohérente parmi les commandants de poste changeants, chacun d’entre eux ayant géré différemment l’invasion des demandeurs de liberté. Tout le monde, y compris les réfugiés, était incertain de son statut et de son avenir. Les esclaves fugitifs sont venus et sont restés, dans l’espoir que les conflits politiques effilochés finiraient par réorganiser ou aggraver les liens de l’esclavage. Les réfugiés ont trouvé refuge dans toutes les cabanes et maisons délabrées de la ville que l’armée pouvait trouver pour les loger. Beaucoup ont passé la journée à ne rien faire, ne sachant pas quoi faire de leur quasi-liberté.

Tous n’étaient pas oisifs. Beaucoup travaillaient dans les écuries, creusaient des fortifications et des fosses à fusils, et servaient de valets. Les femmes cuisinaient, blanchissaient les vêtements et le linge de maison ou servaient de matrones à l’hôpital. Aucun n’a reçu de crédit militaire pour son service, jusqu’en juin 1863.

Au total, de 1863 à 1864, environ 243 enrôlés noirs ont commencé leur service militaire à partir de Post Cape Girardeau. Chacun a choisi une voie risquée et non prouvée qui promettait, mais ne garantissait pas, la liberté. Ils ont laissé derrière eux des mères, des pères, des conjoints et des enfants pour traverser les derniers jours de l’esclavage sans leur présence et leur protection. L’enrôlement de leurs hommes offrait techniquement la liberté aux familles, mais le système manquait de soutien pour subvenir à leurs besoins. De nombreux enrôlés de Cape Girardeau ont sacrifié leur vie au service, y compris James Ivers, pour qui la place publique du palais de justice a été nommée en 2019.

Le service militaire a en fait retardé l’expérience d’une véritable liberté pour ces hommes, obligeant la plupart d’entre eux à servir pendant trois années complètes. Beaucoup sont morts sans connaître la vraie liberté. L’espoir et le courage de chaque soldat sont un motif de célébration. La libération est devenue une réalité et l’Union a été préservée, en grande partie, grâce au service de 186 000 hommes de couleur rejoignant la lutte pour la liberté.

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