À l’intérieur du festival de l’artichaut de Castroville en Californie

Tout a commencé avec Marilyn Monroe.

Eh bien, cela a en fait commencé à la fin des années 1800 lorsque des immigrants italiens ont apporté une étrange plante sicilienne avec des bourgeons comestibles épineux avec eux sur la côte centrale de la Californie. Mais au fil des histoires, Marilyn Monroe n’est pas un mauvais endroit pour commencer.

En 1948, un Monroe encore pas si célèbre s’est rendu à Monterey Bay pour faire une apparition payante dans une bijouterie, selon Carmel Magazine, et a fini par accepter d’être couronnée reine de l’artichaut de Californie.

L’étoile du spectacle.

Julie Tremaine

“Il existe de nombreuses histoires sur cet événement, avec de nombreuses versions différentes et des détails sur ce qui s’est passé ce jour-là et pourquoi. En fait, si les photos publiées de Marilyn portant la ceinture Artichoke Queen n’existaient pas, tout l’épisode apparemment invraisemblable pourrait facilement être considéré comme apocryphe, un mythe urbain », a écrit Michael Chatfield.

“Une histoire particulièrement farfelue prétend que la California Artichoke & Vegetable Growers Corporation a engagé Monroe pour mettre un peu d’éclat sur une industrie contrôlée pendant des décennies par le gangster new-yorkais Ciro ‘the Artichoke’ Terranova.”‘

(à gauche) Une démonstration de cuisine d'artichaut ;  (à droite) directions vers l'aire de restauration d'artichauts

(à gauche) Une démonstration de cuisine d’artichaut ; (à droite) directions vers l’aire de restauration d’artichauts

Julie Tremaine

Quelques années plus tard, il y a eu une autre tentative de “faire briller” l’industrie de l’artichaut de la péninsule de Monterey : le lancement en 1959 du festival de l’artichaut de Castroville, une fête communautaire pour célébrer l’une des principales sources de revenus des producteurs locaux.

Celui-là est resté coincé – c’est ainsi que je me suis retrouvé un dimanche après-midi nuageux, debout au milieu du parc des expositions de Monterey, entouré de milliers de personnes ornées à divers degrés de butin végétal. Nous étions tous là pour une raison : célébrer l’artichaut, un légume sous-aimé qui est étonnamment important pour l’agriculture californienne. Assez important, en fait, pour être le légume officiel de l’État.

Coeurs d'artichauts frits et bisque d'artichauts.

Coeurs d’artichauts frits et bisque d’artichauts.

Julie Tremaine

La région autour de Castroville, j’ai appris au Festival de l’artichaut, fournit près de 100 % des artichauts du pays. Soixante-dix-sept pour cent d’entre eux proviennent d’Ocean Mist Farms, qui cultive des artichauts depuis 1924 et possède des fermes à Castroville et Coachella, d’où proviennent les artichauts d’hiver, ce qui garantit une disponibilité toute l’année.

Peut-être pensez-vous que les artichauts sont un aliment à un tour. Vous les faites cuire à la vapeur puis les trempez dans quelque chose. À ce festival, les préparatifs n’étaient pas exactement interminables, mais c’est ce qu’ils ressentaient. En quelques heures, j’ai mangé des cœurs d’artichauts frits, une bisque crémeuse d’artichauts et de tomates, un cheesecake aux artichauts (étonnamment bon !), un cupcake aux artichauts (sans surprise affreux) et des glaces infusées d’artichauts au chocolat et à la pistache. Ce n’était pas si mal, si vous pouviez dépasser les poils d’artichaut qui en sortaient. Mais l’une des choses que j’ai apprises au festival, c’est que je suis strictement un stan d’artichaut salé.

Parmi les offres d'artichauts : les burritos aux artichauts, les saucisses aux artichauts garnies de salade d'artichauts, le lumpia aux artichauts, les cœurs d'artichauts frits et les desserts comme le cheesecake aux artichauts et les cupcakes aux artichauts.

Parmi les offres d’artichauts : les burritos aux artichauts, les saucisses aux artichauts garnies de salade d’artichauts, le lumpia aux artichauts, les cœurs d’artichauts frits et les desserts comme le cheesecake aux artichauts et les cupcakes aux artichauts.

Julie Tremaine

Pourquoi fêter un légume ? Eh bien, tout d’abord, Gilroy le fait, et si cet État peut organiser une fête géante pour l’ail, alors rien n’est sur la table (ou, puisque nous parlons de nourriture, je suppose que tout est sur la table). Et si le drame entourant le festival maintenant à Stockton de cette année est une indication, les gens adorent un festival gastronomique.

Mais si je suis honnête, en tant que greffé californien, je vois une dure vérité que les gens nés et élevés en Californie ne voient pas : vous n’appréciez pas pleinement la chance que vous avez d’avoir l’abondance d’artichauts que vous avez.

Ils sont partout ici, en particulier sur la côte centrale, où un artichaut grillé avec une sorte d’aïoli est sur pratiquement tous les menus, de Chez Panisse à The Hitching Post II de Buellton, où les artichauts fumés préparés dans le style barbecue de Santa Maria commencent pratiquement tous les repas.

Les couronnes d'artichauts ne sont pas obligatoires au festival, mais sont recommandées.

Les couronnes d’artichauts ne sont pas obligatoires au festival, mais sont recommandées.

Alex García

Dans d’autres régions du pays, nous avons la chance d’avoir de temps en temps un bac d’artichauts meurtris et dorés à l’épicerie et d’en voir sporadiquement un offert en spécial dans un restaurant. C’est pourquoi je me souviens si clairement de mon premier artichaut. J’avais huit ou neuf ans, je déjeunais avec ma grand-mère dans son restaurant préféré sur le trajet entre sa maison à New York et la mienne dans le Massachusetts : Friends & Company à Madison, Connecticut.


“Artichauts !” s’exclama-t-elle un peu trop fort en voyant l’apéritif spécial sur le plateau. Elle m’a ensuite expliqué que ce sont de délicieux légumes que l’on mange en arrachant les feuilles (je sais maintenant qu’on les appelle « pétales »), puis en les trempant dans du beurre fondu. “Ils sont un délice,” dit-elle. “Vous ne pouvez pas les trouver très souvent.”

Récemment, j’ai essayé d’expliquer à un ami né à Berkeley qu’en dehors de la Californie, les artichauts ne sont tout simplement pas une chose, du moins pas aussi répandues qu’ici. Elle était sincèrement étonnée. C’est pourquoi je le répète : vous, les Californiens, vous savez que vos avocats et vos agrumes sont les meilleurs du pays, mais vous avez tellement de chance d’avoir des artichauts. Partout ailleurs, on ne peut compter que sur des cœurs d’artichauts tristes en boîte.

Certains des butins d'artichauts gratuits comprenaient des cahiers d'exercices pour enfants, des lunettes en papier et des tatouages ​​temporaires.

Certains des butins d’artichauts gratuits comprenaient des cahiers d’exercices pour enfants, des lunettes en papier et des tatouages ​​temporaires.

Julie Tremaine

Techniquement, le festival est le Castroville Artichoke Festival, même s’il se tient à Monterey depuis plusieurs années. Cette année est le 62e événement (non consécutif, à cause du COVID), et pendant la majeure partie de son histoire, le festival a fermé certaines rues de Castroville, où il y a une statue à l’étranglement, pour les réjouissances. Finalement, la célébration est devenue trop importante et a dû déménager à 24 km de son domicile actuel.

“Cela a commencé à la fin des années 50 comme un défilé pour la communauté”, a déclaré Pat Hopper. “Ils ont fait un barbecue et ont mangé des artichauts.”

Hopper est un ancien directeur exécutif du California Artichoke Advisory Board et aide à organiser le festival chaque année. (Cependant, je noterai que Hopper est née en Pennsylvanie et n’a pas eu son premier artichaut jusqu’à ce qu’elle déménage vers l’ouest au début des années 1980.)

Glace à la pistache et à l'artichaut au chocolat.

Glace à la pistache et à l’artichaut au chocolat.

Julie Tremaine

Maintenant, ce festival est devenu une fête de deux jours avec des groupes populaires, un immense marché de shopping, des activités pour les enfants, un concours de fabrication de courtepointes, une dégustation de vin, un marché fermier et des dizaines et des dizaines de stands de nourriture servant non seulement des créations d’artichauts – tout, de la saucisse de poulet aux artichauts au cheesecake aux artichauts – mais tous les autres plats du festival que vous pourriez souhaiter. Il y a aussi un concours de mangeurs d’artichauts où les gens en avalent autant qu’ils le peuvent en trois minutes intenses (et plus qu’un peu grossières).

“[The festival does] un peu de promotion pour l’artichaut – les artichauts sont une chose tellement différente et ils ont besoin d’aide, vous savez – donc nous faisons la promotion de l’artichaut, et aussi quand nous gagnons de l’argent, cela revient à la communauté », a expliqué Hopper. Une grande partie des personnes qui travaillent au festival appartiennent à des groupes communautaires locaux, qui sont tous payés pour être là, l’argent allant à leurs organisations. L’événement de 2021 a donné plus de 45 000 $ aux écoles locales et aux organisations à but non lucratif, selon le site Web du Festival de l’artichaut.

Lionel Haendel faisant une démonstration de préparation d'artichauts.

Lionel Haendel faisant une démonstration de préparation d’artichauts.

Julie Tremaine

Partout dans le festival, les gens m’ont dirigé vers un homme en chemise violette (ils ont oublié de mentionner qu’il était brodé d’un artichaut) qui en sait plus sur les artichauts que quiconque qu’ils aient jamais rencontré. Lionel Handel, quatre-vingt-trois ans, est retraité de son travail dans l’industrie de l’artichaut, mais pas en tant qu’ambassadeur de l’appréciation de l’artichaut. Je l’ai trouvé stationné à un stand d’information dans la zone du marché des fermiers, où il y avait des tables sur des tables remplies d’artichauts, tous vendus pour 1 $ et 2 $, avec beaucoup d’autres légumes de la côte centrale.

“Les gens ont beaucoup d’idées fausses sur les artichauts”, a-t-il déclaré. « Ce que nous essayons de faire, c’est de répondre à ces questions ici au festival. Je suis étonné que plusieurs centaines de personnes à qui j’ai parlé au cours des deux derniers jours ici, la question soit principalement: “Comment cuisinez-vous ces fichues choses?”

Quand je l’ai trouvé, Haendel parlait déjà à un groupe de la façon de préparer des mini-artichauts. Sa façon préférée est d’enlever les pétales extérieurs et de descendre jusqu’au cœur tendre, puis de les trancher et de les faire revenir dans de l’ail et de l’huile d’olive. Pendant qu’il expliquait cela, il coupait en tranches un bébé artichaut, expliquant quelles parties manger – puis, il m’en a tendu un morceau cru. “Ça n’a pas le même goût”, a-t-il dit, “mais c’est comestible.”

Le concours de consommation d'artichauts mettait en vedette deux concurrents qui n'avaient jamais goûté d'artichauts avant ce jour-là.

Le concours de consommation d’artichauts mettait en vedette deux concurrents qui n’avaient jamais goûté d’artichauts avant ce jour-là.

Julie Tremaine

“Si vous ne vous en rendez pas compte”, a-t-il dit, “les artichauts sont très bons à manger.” Je pensais qu’il parlait de saveur, ce qui, duh, mais ensuite il a sorti un tableau nutritionnel. Le légume contient autant de potassium qu’une banane et une quantité surprenante de fibres alimentaires, de protéines et d’antioxydants. Ils sont particulièrement bons, dit Handel, pour réduire le cholestérol et améliorer la fonction hépatique. Il prêchait la bonne parole, mais à ma grande surprise, les gens écoutaient vraiment. Pendant le temps que j’ai passé à son stand – peut-être 20 minutes – au moins une douzaine de personnes sont venues discuter avec Haendel.

Gâteau au fromage aux artichauts et un cupcake aux artichauts, tous deux garnis du glaçage balsamique facultatif mais recommandé.

Gâteau au fromage aux artichauts et un cupcake aux artichauts, tous deux garnis du glaçage balsamique facultatif mais recommandé.

Julie Tremaine

Alors je vais redemander : pourquoi organiser une fête pour un légume ? Pat Hopper dirait probablement que c’est bon pour le cœur à plus d’un titre.

“Vous remarquerez que beaucoup de personnes âgées travaillent d’arrache-pied”, a déclaré Hopper. « Ils le font depuis 20, 30, 40 ans. Il y a une femme qui travaille au stand de frites, elle a 84 ans et elle le fait depuis le début du festival en 1959. »

“Ils se lèvent et travaillent dur pour le festival afin de pouvoir redonner de l’argent à la communauté”, a-t-elle ajouté. « Cela vous donne vraiment une bonne sensation. Vous êtes fatigué à la fin – vous êtes plus que fatigué, vous êtes battu – mais vous vous sentez bien parce que vous avez vraiment fait quelque chose.

Le butin du festival à vendre comprenait des chemises et des chapeaux, des affiches, des bougies et des savons en forme d'artichaut, et ces lunettes de soleil.

Le butin du festival à vendre comprenait des chemises et des chapeaux, des affiches, des bougies et des savons en forme d’artichaut, et ces lunettes de soleil.

Julie Tremaine

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